Artritis reumatoide : síntomas, causas y tratamiento

Artritis reumatoide

La artritis reumatoide es la más común de las diversas formas de afecciones reumáticas inflamatorias crónicas conocidas como artritis crónica.

Artritis reumatoide
Foto Javier Matheu en Unsplash

La artritis reumatoide forma parte de lo que se conoce como enfermedades autoinmunes, en las que el sistema inmunológico ataca al propio cuerpo de la persona.

También es una enfermedad sistémica que no siempre afecta sólo a las articulaciones, sino a veces también a otras áreas del cuerpo.

Causa inflamación de varias articulaciones a la vez, que se hinchan, se vuelven dolorosas y están limitadas en su rango de movimiento. Sin tratamiento, estas articulaciones tienden a deformarse progresivamente con el tiempo.

La artritis reumatoide afecta con mayor frecuencia a las manos, las muñecas, las rodillas y las pequeñas articulaciones de los pies.

Con el tiempo, y a veces al principio del curso de la enfermedad, los hombros, los codos, el cuello, las mandíbulas, las caderas y los tobillos también pueden verse afectados.

El curso de la artritis reumatoide es difícil de predecir. En muchos casos, evoluciona en forma de recaídas, intercaladas con períodos en los que los síntomas disminuyen o incluso desaparecen temporalmente.

En general, la enfermedad tiende a empeorar, afectando y dañando más y más articulaciones. Si no se trata adecuadamente, la poliartritis puede llegar a ser muy incapacitante en el 20% de los casos.

Sin embargo, en el 10-15% de las personas con enfermedad reciente, la enfermedad puede detenerse de por vida o durante años muy largos, de forma espontánea, y aún más con tratamientos recientes. Y hay enfermedades de artritis reumatoide que tienen un curso relativamente benigno.

Prevalencia

La artritis reumatoide afecta al 0,25% de la población general, y a las mujeres tres veces más que a los hombres 45.

Es la forma más común de reumatismo inflamatorio crónico. Aunque la enfermedad puede aparecer a cualquier edad, los primeros síntomas suelen aparecer entre los 40 y los 60 años.

Causas

La artritis reumatoide es una enfermedad autoinmune: el sistema inmunológico ataca la membrana sinovial de las articulaciones, en particular produciendo anticuerpos llamados «autoanticuerpos».

La membrana sinovial recubre el interior de nuestras articulaciones y es responsable de producir un fluido, el fluido sinovial que lubrica el movimiento.

Cuando es atacada por la autoinmunidad, esta membrana se engrosa, produciendo demasiado líquido que contiene enzimas inflamatorias anormales que pueden atacar toda la articulación, cartílago, tendones y hueso.

Es probable que la enfermedad se desencadene por una combinación de factores genéticos, biológicos y ambientales, en particular el tabaquismo.

En los últimos años, los avances en la genética han permitido detectar más de 30 factores genéticos que intervienen en el desarrollo de la poliartritis3.

Sin embargo, sólo se ha demostrado claramente la implicación de ciertos genes, como el HLA-DRB1 y el PTPN22.

También, la poliartritis no es una enfermedad «puramente» genética. Se estima que la genética juega menos del 30% del papel en la aparición de la artritis2.

La inflamación involucrada

Los síntomas de la poliartritis se deben a una reacción autoinmune que desencadena una inflamación anormal en la articulación.

La inflamación afecta primero a la membrana sinovial, que rodea las articulaciones (ver diagrama arriba). Esta membrana se engrosa y luego rezuma líquido y algo de sangre en la articulación, causando que la articulación se hinche.

Luego, gradualmente, en la poliartritis agresiva, la inflamación daña la articulación, cartílago, cápsula, tendones, ligamentos, músculos y hueso, erosionando el hueso y causando más y más daño a la articulación.

Evolución

El curso de la artritis reumatoide varía mucho de una persona a otra. En la mayoría de los casos, la enfermedad se establece gradualmente, en ataques a lo largo de varias semanas o meses.

Los síntomas también pueden aparecer repentinamente. Los brotes de la enfermedad se intercalan con períodos más o menos largos de mejora, que van desde unas pocas semanas hasta unos pocos años.

En el 10-15% de las personas que han tenido artritis reumatoide durante menos de 3 a 6 meses, la enfermedad desaparece por sí sola, de forma permanente o al menos durante un tiempo muy largo (varios meses o años).

Sin embargo, a pesar de esta aparente recuperación, puede producirse un nuevo ataque.

En general, la enfermedad tiende a empeorar y afecta cada vez más a las articulaciones. Algunas formas de artritis son muy «agresivas» porque también afectan a órganos como el corazón, los pulmones, los vasos o los riñones y pueden poner en peligro la vida.

Otros pueden llevar a una destrucción articular muy rápida, especialmente en los primeros 2 años (alrededor del 10% al 20% de la poliartritis).

Por el contrario, hay formas «benignas» que causan poco dolor y ninguna deformación de las articulaciones, incluso después de varios años.

Sin embargo, se estima que si no se trata, más de la mitad de los afectados tendrán una discapacidad funcional importante al cabo de 10 años. Esto a menudo resulta en el cese de las actividades profesionales.

Diagnóstico

El diagnóstico temprano de la enfermedad es importante para garantizar un tratamiento rápido y eficaz. Los tratamientos actuales pueden bloquear la progresión de la enfermedad, evitando así la discapacidad.

No hay signos específicos que indiquen artritis reumatoide. Por lo tanto, hay que tener en cuenta los signos descritos por la persona con artritis reumatoide, especialmente la presencia de varias hinchazones articulares, el dolor y su localización, y la fatiga.

También hay pruebas de salud que pueden dar pistas sobre el riesgo de artritis reumatoide e indicar la inflamación:

  • Aumento de la tasa de sedimentación,
  • Tambien el aumento de la proteína C-reactiva),
  • Aumento de los autoanticuerpos (factores reumatoides y/o anticuerpos contra las proteínas citrulinadas, etc.)

La presencia del factor reumatoide en la sangre de una persona no significa necesariamente que tenga artritis reumatoide. Este anticuerpo está presente en algunas personas sanas y también se encuentra en otras enfermedades.

Cuando se sospecha de artritis reumatoide, el examen médico también incluye radiografías de las manos, los pies y otras articulaciones inflamadas para ver los signos típicos en las primeras etapas de la enfermedad.

El médico también puede solicitar ecografías o resonancias magnéticas de las articulaciones.

Complicaciones 

La deformación de las articulaciones puede ocurrir con el tiempo. Por ejemplo, se dice que los dedos tienen forma de «cuello de cisne» o de «ojal» y que los dedos de los pies están «martillados».

Si no se trata adecuadamente, la enfermedad puede llevar a una pérdida de destreza.

Los gestos simples, como girar el pomo de una puerta o sostener un lápiz, pueden resultar laboriosos. En casos raros, la enfermedad puede llegar a ser tan incapacitante que se requieren sillas de ruedas.

La artritis reumatoide también se complica a menudo por el daño que se produce fuera de las articulaciones.

Sequedad de los ojos y la boca (síndrome de Sjogren),

  • Nódulos reumatoides,
  • bolas situadas bajo la piel a menudo en los codos o cerca de las articulaciones de los dedos,-
  • Daños en los pulmones
  • Daños en los ojos
  • También daños en el corazón o los vasos
  • Daños en los nervios.
    Problemas infecciosos.

Afortunadamente, los tratamientos apropiados, adoptados en las primeras etapas de la enfermedad, pueden limitar la discapacidad y la destrucción de las articulaciones.

Además, al adoptar un estilo de vida que les permite reducir el dolor, la mayoría de las personas que padecen la enfermedad logran tener una buena calidad de vida.

Cuando está mal controlada, la poliartritis puede reducir la esperanza de vida en 5 a 10 años.

En efecto, un estado de inflamación crónica aumenta el riesgo de trastornos cardiovasculares, como los ataques cardíacos46 , de manera similar al aumento de los niveles de colesterol o la presencia de diabetes.

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