¿Qué es el Cáncer de Colon?

El cáncer de colon es una de las formas más comunes de cáncer que las personas experimentan. Aunque es la segunda causa principal de muerte por cáncer en los Estados Unidos, a nadie le gusta hablar de ello.

Entonces, ¿qué es el cáncer de colon? ¿Es diferente del cáncer colorrectal? Comprender la enfermedad es importante tanto para quienes han sido diagnosticados con ella como para quienes tratan de prevenirla.cáncer de colon

Cáncer de colon vs. Cáncer Colorrectal

El cáncer de colon es una neoplasia maligna que comienza en el colon o en el intestino grueso. El intestino grueso es un órgano largo en forma de tubo cerca del extremo del sistema digestivo.

Después de que los alimentos pasan a través del estómago y el intestino delgado, el colon es responsable de eliminar el líquido y algunos nutrientes de los alimentos que usted consume. El colon entonces empuja los residuos sólidos restantes hacia el recto donde pueden ser expulsados del cuerpo.

El cáncer colorrectal es otro término de uso común que incluye no sólo los cánceres de colon, sino también los cánceres que se forman en el recto. El recto es la última parte del intestino grueso por donde las heces, el producto de desecho del cuerpo, son expulsadas a través del ano.

¿Cómo comienza el Cáncer de Colon?

La mayoría de los cánceres de colon comienzan como pólipos benignos. Estos son crecimientos planos o en forma de nódulos en el revestimiento del intestino grueso.

Ocasionalmente, los crecimientos producen síntomas como sangrado, estreñimiento o sangre en las heces. Pero a menudo, las células no producen ningún síntoma, por lo que es posible que las personas no sepan que las tienen.

La mejor manera de detectar la presencia de pólipos es con un procedimiento llamado colonoscopia, que se realiza en el consultorio de un médico.

Aunque algunos pólipos siguen siendo benignos (no cancerosos), algunos pueden volverse malignos (cancerosos) con el tiempo. Por esta razón, cuando un médico encuentra uno o más pólipos durante una colonoscopia, generalmente se extirpan durante el procedimiento.

La obesidad es un factor de riesgo para el desarrollo de pólipos. Los fumadores, las personas que consumen una dieta alta en grasas y los que consumen alcohol también están en mayor riesgo.

¿Quiénes contraen Cáncer de Colon?

Cualquier persona puede desarrollar cáncer de colon. Algunas personas están en mayor riesgo.

Si usted tiene antecedentes familiares de cáncer de colon, los médicos generalmente recomiendan que se haga la prueba de detección a una edad más temprana porque su riesgo de contraer la enfermedad puede ser mayor.

Para aquellos que no tienen antecedentes familiares de la enfermedad, las pruebas de detección recomendadas generalmente comienzan a la edad de 50 años porque es entonces cuando el riesgo de contraer cáncer de colon comienza a aumentar.

Sin embargo, incluso si usted es menor de 50 años y no tiene antecedentes familiares de cáncer de colon, si experimenta síntomas como dolor abdominal, sangre en las heces, estrechamiento de las heces o un cambio en los hábitos intestinales, debe hablar con su proveedor de atención médica sobre la posibilidad de hacerse un examen.

Asegúrese de proporcionar tanta información como sea posible, incluyendo cuándo comenzó el dolor o la incomodidad y la gravedad y/o frecuencia de los síntomas.

Cómo Prevenir el Cáncer de Colon

La investigación muestra que una dieta alta en grasas es un factor de riesgo para el cáncer de colon.

Algunos estudios también han sugerido que una dieta alta en fibra y un estilo de vida que incluya ejercicio moderado son útiles para prevenir la enfermedad.

Mantenerse al tanto de los síntomas y hacerse las pruebas de detección recomendadas son factores clave en la prevención de la enfermedad.

Las recomendaciones para la detección del cáncer colorrectal se basan en los antecedentes médicos y familiares.

El cribado suele comenzar a la edad de 50 años en pacientes con riesgo medio. Por lo general, se aconseja a las personas en mayor riesgo que se sometan a la primera prueba de detección a una edad más temprana.

Aunque no es definitivo, existen algunas pruebas de que la dieta puede desempeñar un papel significativo en la prevención del cáncer colorrectal.

Una dieta alta en fibra (granos enteros, frutas, verduras y nueces) y baja en grasa es la única medida dietética que puede ayudar a prevenir el cáncer colorrectal.

Mantener un peso saludable, el ejercicio, la disminución de la ingesta de grasas saturadas y carnes rojas. También se recomienda a las personas limitar el consumo de alcohol y dejar de fumar.

Factores de Riesgo

Se desconoce la causa exacta del cáncer colorrectal. Los médicos a menudo no pueden explicar por qué una persona desarrolla esta enfermedad y otra no. Sin embargo, la comprensión de ciertas causas genéticas sigue aumentando.

Los siguientes factores pueden aumentar el riesgo de cáncer colorrectal.

Edad: Más del 90% de las personas son diagnosticadas con cáncer colorrectal después de los 50 años.
Antecedentes familiares de cáncer colorrectal (especialmente padres o hermanos).
Antecedentes personales de enfermedad de Crohn o colitis ulcerosa durante ocho años o más.
Pólipos colorrectales.
Antecedentes personales de cáncer de mama, uterino u ovario.

Síntomas del Cáncer Colorrectal

El cáncer colorrectal a menudo no causa síntomas y se detecta durante las pruebas de detección de rutina.

Es importante tener en cuenta que otros problemas de salud comunes pueden causar algunos de los mismos síntomas. Por ejemplo, las hemorroides son una causa común de sangrado rectal, pero no causan cáncer colorrectal.

Los síntomas del cáncer colorrectal incluyen:

  • Un cambio en los hábitos intestinales (por ejemplo, estreñimiento o diarrea).
  • Heces de forma estrecha.
  • Pérdida de peso inexplicable.
  • Náuseas o vómitos.
  • Sentirse cansado todo el tiempo.
  • Diarrea o estreñimiento
  • Cambios en la consistencia de las heces
  • Heces blandas y estrechas
  • Sangrado rectal o sangre en las heces
  • Dolor abdominal, calambres, hinchazón o gases
  • Dolor al defecar.
  • Impulsos continuos de defecar.
  • Debilidad y fatiga.
  • Pérdida de peso inexplicable.
  • Síndrome del intestino irritable (SII).
  • Anemia ferropénica

Si el cáncer se disemina a un nuevo lugar en el cuerpo, pueden aparecer síntomas adicionales en la nueva área. El hígado es el más comúnmente afectado.

El dolor abdominal y la pérdida de peso son típicamente síntomas tardíos que indican una posible enfermedad extensa.

Cualquier persona que experimente cualquiera de los síntomas anteriores debe consultar a un médico lo antes posible.

Datos básicos sobre el cáncer de colon

  1. El cáncer de colon afecta al intestino grueso y generalmente comienza con pólipos en la pared del intestino.
  2. Los síntomas pueden no aparecer hasta una etapa posterior, pero si lo hacen, los problemas gastrointestinales son síntomas comunes.
  3. El tratamiento implica una combinación de quimioterapia, radioterapia y cirugía, posiblemente resultando en una colostomía.
  4. Un estilo de vida saludable con una dieta alta en fibra y baja en grasa puede ayudar a prevenir el cáncer de colon, y la revisión puede detectarlo en las primeras etapas.

Etapas

Existen diferentes formas de estadificar el cáncer. Los estadios dependen de qué tan lejos se haya diseminado el cáncer.

A continuación se presenta un breve resumen de un relato de cuatro etapas que se utiliza comúnmente sobre dónde se encuentra el cáncer al comienzo de cada etapa.

Etapa 0: El cáncer está en una etapa muy temprana. Se conoce como carcinoma in situ. No ha crecido más allá de la capa interna del colon.

Etapa 1: El cáncer ha crecido hasta la siguiente capa de tejido, pero no ha alcanzado los ganglios linfáticos u otros órganos.

Etapa 2: El cáncer ha alcanzado las capas externas del colon, pero no se ha diseminado más allá del colon.

Etapa 3: El cáncer ha crecido a través de las capas externas del colon y ha alcanzado de uno a tres ganglios linfáticos. No se ha propagado a lugares distantes.

Etapa 4: El cáncer ha alcanzado otros tejidos más allá de la pared del colon. A medida que avanza el estadio 4, el cáncer llega a partes distantes del cuerpo.

El cáncer se desarrolla progresivamente. Cada etapa no es fija, sino que describe una fase durante la cual tienen lugar ciertos desarrollos.

Tratamiento

El tratamiento dependerá del tipo y estadio del cáncer, y de la edad, estado de salud y otras características del paciente.

No existe un tratamiento único para ningún cáncer, pero las opciones más comunes para el cáncer de colon son la cirugía, la quimioterapia y la radioterapia.

Los tratamientos buscan extirpar el cáncer y aliviar cualquier síntoma doloroso.

Cirugía

La cirugía para extirpar parte o todo el colon se denomina colectomía. El cirujano extirpa la parte del colon que contiene el cáncer y el área circundante.

Los ganglios linfáticos cercanos también suelen extirparse. La parte sana del colon se volverá a unir al recto o se unirá a un estoma, dependiendo de la extensión de la colectomía.

Un estoma es una abertura hecha en la pared del abdomen. Los desechos pasan a una bolsa, eliminando la necesidad de la parte inferior del colon. Esto se llama colostomía.

Algunos cánceres pequeños y localizados se pueden extirpar mediante endoscopia.

La cirugía laparoscópica, que utiliza varias incisiones pequeñas en el abdomen, puede ser una opción para extirpar pólipos más grandes.

La cirugía paliativa puede aliviar los síntomas en casos de cánceres intratables o avanzados. El objetivo es aliviar cualquier obstrucción del colon y controlar el dolor, el sangrado y otros síntomas.

Quimioterapia

La quimioterapia administra sustancias químicas que interfieren con el proceso de división celular al dañar las proteínas o el ADN para dañar y destruir las células cancerosas.

Estos tratamientos se dirigen a cualquier célula que se divide rápidamente, incluyendo las células sanas. Las células sanas generalmente se pueden recuperar de cualquier daño inducido químicamente, pero las células cancerosas no.

La quimioterapia se utiliza generalmente para tratar el cáncer que se ha diseminado porque los medicamentos viajan por todo el cuerpo. El tratamiento ocurre en ciclos, por lo que el cuerpo tiene tiempo para sanar entre dosis.

Los efectos secundarios comunes incluyen:

  • Pérdida de cabello
  • Asco
  • Fatiga
  • Vómito

Las terapias combinadas a menudo mezclan múltiples tipos de quimioterapia o combinan la quimioterapia con otros tratamientos.

Radiación

El tratamiento de radiación daña y mata las células cancerosas al enfocar rayos gamma de alta energía en ellas.

Los rayos gamma radioactivos son emitidos por metales como el radio o por rayos X de alta energía. La radioterapia se puede utilizar como un tratamiento independiente para reducir el tamaño de un tumor o destruir células cancerosas, o junto con otros tratamientos para el cáncer.

Los tratamientos de radiación no suelen utilizarse hasta una etapa posterior. Se pueden emplear si el cáncer de recto en su etapa inicial ha penetrado la pared del recto o ha viajado a los ganglios linfáticos cercanos.

Los efectos secundarios pueden incluir:

Cambios leves en la piel que se asemejan a una quemadura solar o al bronceado

  • Asco
  • Vómito
  • Diarrea
  • Fatiga
  • Pérdida de apetito y de peso

La mayoría de los efectos secundarios se resuelven unas semanas después de completar el tratamiento.

Causas

Normalmente, las células del cuerpo siguen un proceso ordenado de crecimiento, división y muerte. El cáncer ocurre cuando las células crecen y se dividen sin control, sin morir.

La mayoría de los cánceres de colon se originan a partir de tumores no cancerosos o benignos llamados pólipos adenomatosos que se forman en las paredes internas del intestino grueso.

Las células cancerosas pueden diseminarse desde tumores malignos a otras partes del cuerpo a través de la sangre y los sistemas linfáticos.

Estas células cancerosas pueden crecer e invadir el tejido sano cercano y en todo el cuerpo, en un proceso llamado metástasis. El resultado es una afección más grave y menos tratable.

Se desconocen las causas exactas, pero el cáncer de colon tiene varios factores de riesgo potenciales.

Pólipos
El cáncer de colon generalmente deriva de pólipos precancerosos que existen en el intestino grueso.

Los tipos más comunes de pólipos son:

Adenomas: Estos pueden parecerse al revestimiento normal del colon, pero se ven diferentes bajo el microscopio. Pueden volverse cancerosos.
Pólipos hiperplásticos: El cáncer de colon rara vez se desarrolla a partir de pólipos hiperplásicos, ya que son típicamente benignos.

Algunos de estos pólipos pueden convertirse en cáncer de colon maligno con el tiempo, si no se extirpan durante las primeras etapas del tratamiento.

Genes

El crecimiento celular incontrolado puede ocurrir si hay daño genético o si los cambios en el ADN afectan la división celular.

Una predisposición genética puede ser heredada de miembros de la familia, pero la mayoría de los cánceres de colon ocurren en personas sin antecedentes familiares.

Algunas personas nacen con ciertas mutaciones genéticas que las hacen estadísticamente más propensas a desarrollar cáncer más tarde en la vida.

Algunas veces, una persona tendrá esta característica genética, pero el cáncer no se desarrollará a menos que un factor ambiental lo desencadene.

Rasgos, Hábitos y Dieta

La edad es un factor de riesgo importante para el cáncer de colon. Alrededor del 91 por ciento de los que reciben un diagnóstico tienen más de 50 años.

El cáncer de colon es más probable en personas con estilos de vida sedentarios, aquellos con obesidad y aquellos que fuman tabaco.

Como el colon es parte del sistema digestivo, la dieta es un factor importante. Las dietas bajas en fibra y altas en grasa, calorías, carne roja, alcohol y carnes procesadas se han relacionado con un mayor riesgo de cáncer de colon.

Condiciones Subyacentes

Algunas afecciones y tratamientos se han asociado con un mayor riesgo de cáncer de colon.

Estos incluyen:

  • Diabetes
  • Acromegalia, un trastorno de la hormona del crecimiento
  • Tratamiento con radiación para otros tipos de cáncer
  • Enfermedad intestinal inflamatoria, como la colitis ulcerosa o la enfermedad de Crohn
  • Perspectiva

Si el cáncer colorrectal se diagnostica en la Etapa 1, hay un 92 por ciento de probabilidades de sobrevivir por lo menos otros 5 años. En la etapa 4, el porcentaje es del 11 por ciento.

Por esta razón, se recomienda la revisión anual para hombres y mujeres de 50 a 75 años de edad, especialmente debido a que los síntomas pueden no aparecer hasta que el cáncer haya progresado.

Diagnóstico

Un médico llevará a cabo un examen físico completo y preguntará sobre los antecedentes médicos personales y familiares.

El diagnóstico generalmente se hace después de una colonoscopia o una radiografía con enema de bario.

Colonoscopia

Se inserta un tubo largo y flexible con una cámara en un extremo en el recto para inspeccionar el interior del colon.

El paciente puede tener que seguir una dieta especial durante 24 a 48 horas antes del procedimiento. El colon también requerirá limpieza con laxantes fuertes, un proceso conocido como preparación intestinal.

Si se encuentran pólipos en el colon, se extirpan y se envían a un patólogo para una biopsia, un examen bajo un microscopio que detecta células cancerosas o precancerosas.

Un procedimiento similar, llamado sigmoidoscopia flexible, examina una porción más pequeña del área colorrectal. Esto implica menos preparación y es posible que no se necesite una colonoscopia completa si no se encuentran pólipos o si están ubicados dentro de un área pequeña.

Enema de bario de doble contraste

Este procedimiento de rayos X utiliza un líquido llamado bario para proporcionar resultados de imagenología más claros que los que puede dar una radiografía estándar. Antes de un enema de bario, el paciente debe ayunar durante varias horas.

Una solución líquida que contiene el elemento bario se inyecta en el colon a través del recto, seguido de un breve bombeo de aire para alisar la capa de bario y obtener resultados óptimos.

Luego se toma la radiografía del colon y del recto. El bario aparecerá blanco en la radiografía y los tumores y pólipos aparecerán como contornos oscuros.

Si una biopsia sugiere cáncer de colon, el médico puede ordenar una radiografía de tórax, una ecografía o una tomografía computarizada de los pulmones, el hígado y el abdomen para evaluar la diseminación del cáncer.

También puede haber un examen de sangre para una sustancia producida por algunas células cancerosas llamada antígeno carcinoembrionario (ACE).

Después de un diagnóstico, el médico determinará el estadio del cáncer basándose en el tamaño y la extensión del tumor y en la diseminación a los ganglios linfáticos cercanos y a órganos distantes.

La etapa del cáncer determinará las opciones de tratamiento e informará el pronóstico, o el curso probable que tomará el cáncer.

La Sociedad Americana del Cáncer sugiere la colonoscopia, para la detección temprana del cáncer de colon, ya que es el método más preciso. Visualiza todo el colon y permite al cirujano extirpar pólipos durante el procedimiento.

Otras pruebas de detección incluyen

  • Exámenes anuales de sangre oculta en heces.
  • Prueba de ADN en heces
  • Sigmoidoscopia flexible cada 5 años
  • Colonografía por TAC cada 5 años

La frecuencia con la que se deben practicar estos exámenes depende del riesgo de cáncer de colon del individuo.

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