Cáncer de garganta: síntomas, ¿puede ser curado?

Cáncer de garganta

El pronóstico del cáncer de garganta a los 5 años es muy variable, dependiendo de la ubicación y el grado de progresión. Por consiguiente, es esencial un tratamiento temprano. Síntomas, etapas, tratamientos: comprender. 

Cáncer de garganta
Foto Jeffrey Reed en Pexels

El «cáncer de garganta» puede afectar a todas las vías aerodigestivas superiores, es decir, las cavidades nasales, la cavidad oral (lengua, paladar, encías, labios), las amígdalas, las cuerdas vocales (también conocidas como laringe o glotis) y la epiglotis. 

Definición

El cáncer de garganta se conoce más comúnmente en la medicina como «cáncer del tracto aerodigestivo superior«. Normalmente afecta a la laringe y la faringe.

Su frecuencia de aparición está estrechamente correlacionada con la duración de la exposición y la cantidad de tabaco y alcohol consumida.

Síntomas

La mayoría de los cánceres de garganta se desarrollan a partir de lesiones precancerosas que no se detectan. La leucoplasia, la fibrosis submucosa oral, la eritroplasia o la eritroleucoplasia son las afecciones precancerosas más comunes en la boca.

La dificultad para la detección temprana de la cancerización de estas lesiones radica en el hecho de que el proceso permanece asintomático durante mucho tiempo. Sólo unos pocos síntomas pueden establecer el escenario: 

  • cambio en el tono de voz, tos,
  • …dificultad para respirar, dolor al tragar.., 
  • dolor de oído, dolor de garganta, linfadenopatía…

Este cáncer afecta a la deglución, el habla y la respiración. «Es la inusual persistencia en el tiempo (más de 3 semanas) de estos síntomas clásicos lo que debería, en los pacientes de riesgo, llevar a la sospecha de cáncer», explica el Dr. Antoine Moya-Plana, cirujano otorrinolaringólogo de Gustave Roussy.

– Nódulo de la garganta

Un nódulo es una pequeña masa redondeada que normalmente se forma justo debajo de la piel. Pueden estar localizadas en la glándula tiroidea o en las cuerdas vocales.

En este caso, se les suele denominar «nódulos de cantante» porque suelen afectar a los intérpretes profesionales.

También en otras profesiones en las que la voz está muy solicitada, como profesores, abogados, hortelanos… En la gran mayoría de los casos, el nódulo es completamente benigno.

Factores de riesgo

Fumar es el principal factor de riesgo para el cáncer de garganta. En combinación con el consumo excesivo de alcohol, el fumar es particularmente dañino para las vías respiratorias superiores.

Sin embargo, otros factores externos pueden ser responsables de la proliferación de las células cancerosas.

Este es particularmente el caso de la infección por el virus del papiloma humano (VPH). «Este virus, que se transmite sexualmente, puede inducir cánceres de la orofaringe (amígdala, velo del paladar, base de la lengua)», dice el médico.

Otros síntomas son la exposición prolongada a sustancias tóxicas, el reflujo gastroesofágico y la deficiencia nutricional.

Estos cánceres afectan más a los hombres que a las mujeres y se diagnostican con mayor frecuencia a partir de los 50 años.

Diagnóstico

Si se sospecha de cáncer en el tracto aerodigestivo superior, se realiza una endoscopia de esta zona del cuerpo bajo anestesia general.

Se inserta un tubo rígido en la garganta para explorar las vías respiratorias y el tracto digestivo y para extraer el tejido sospechoso para su análisis (biopsia).

Se hace un diagnóstico de cáncer si se encuentran células cancerosas en las muestras», dice el especialista. Si se encuentra cáncer, se necesitan más pruebas para evaluar la extensión de la enfermedad: escáner cérvico-facial, escáner de tórax, resonancia magnética, PET-scan».

Estadios

La clasificación de los cánceres de garganta y laringe se basa en la clasificación TNM. Como cualquier cáncer, el cáncer de garganta puede ser diagnosticado en una etapa más o menos avanzada.

Cuanto más se extienda el cáncer, mayor será la etapa y menores las posibilidades de supervivencia.

– El estadio I es un cáncer localizado y de pequeña escala. Tanto si se trata de un tumor de garganta subglótico como supraglótico, no afecta a los ganglios linfáticos del cuello ni a otras zonas del cuerpo.

– En el estadio II, el tumor afecta a más de una zona.

– Etapa III, las cuerdas vocales han perdido parte de su movilidad o el tumor se ha extendido al tejido circundante.

– En el estadio IV, los ganglios linfáticos están afectados, el cáncer se ha extendido y han aparecido metástasis.

Si el cáncer está en la etapa I, la tasa de supervivencia a 5 años es superior al 80%.

Tratamientos

El tratamiento del cáncer de garganta será decidido por un equipo médico multidisciplinario (cirujano ORL, anestesista, radioterapeuta, radiólogo, oncólogo) de acuerdo con la naturaleza de la patología y su etapa de evolución.

Varias posibles cirugías:

– Extirpación del tumor mediante cirugía endoscópica. (sólo para las cuerdas vocales). Si el cáncer está todavía en sus primeras etapas, el médico puede destruir las células cancerosas con o sin un láser.

– La laringectomía parcial consiste en extirpar la parte de la laringe afectada por el tumor. Este procedimiento puede afectar al habla y a la respiración, pero hay técnicas de reconstrucción de la laringe que pueden limitar las secuelas.

La cordectomía consiste en extraer sólo una parte de las cuerdas vocales afectadas.

– La faringectomía implica la extirpación de parte de la faringe. El órgano puede entonces reconstruirse para limitar las secuelas y asegurar una deglución normal.

– Laringectomía total. Si el cáncer está avanzado, puede ser necesario extirpar toda la laringe y hacer una abertura en el cuello conectada a la tráquea para permitir que el aire entre en los pulmones (una traqueotomía).

Después de una operación de este tipo, la persona que ha sido operada debe aprender a hablar de nuevo con la ayuda de un logopeda.

– Eliminación de ganglios. Si los ganglios linfáticos están afectados o en ciertas formas de cáncer en riesgo, es necesario extirpar los ganglios linfáticos durante la misma operación que la extirpación del tumor faringolaríngeo.

Puede indicarse una radioterapia adicional para destruir cualquier célula cancerosa residual. Si la cirugía está contraindicada, la radioterapia se suele llevar a cabo

Terapia dirigida

«Algunas drogas se dirigen a aspectos específicos de las células cancerosas para evitar que crezcan. El cetuximab (Erbitux®) es una de las drogas aprobadas para el tratamiento del cáncer de garganta.

Este tipo de droga se puede utilizar además de la radiación y la quimioterapia», dice el especialista.

Rehabilitación y seguimiento

En el caso de la cirugía, suele ser necesario un período de rehabilitación por parte de un logopeda para recuperar la capacidad de comer, beber y hablar lo mejor posible.

En el caso de la radioterapia, es necesario prestar especial atención a la higiene dental diaria y consultar regularmente a un dentista.

Esperanza de vida: ¿se puede curar?

Las posibilidades de supervivencia del cáncer de garganta dependen principalmente de la etapa del cáncer. Si el cáncer está en la etapa I, la tasa de supervivencia a 5 años es superior al 80%.

Si el cáncer de garganta es regional (etapa II o III), la tasa de supervivencia cae al 42%. Baja al 32% cuando el cáncer de garganta está en fase IV y hay metástasis.

Si se diagnostica a tiempo, el cáncer limitado a las cuerdas vocales tiene un pronóstico de supervivencia del 90% a los 5 años..

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