Lepra: todo lo que necesitas saber sobre esta enfermedad infecciosa

Lepra Causada por el bacilo Mycobacterium leprae, la lepra es una enfermedad infecciosa crónica que afecta principalmente a la piel, los nervios periféricos, la membrana mucosa del tracto respiratorio superior y los ojos.

Lepra
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«Ya presente en antiguas civilizaciones de China, Egipto y la India, la lepra siempre ha sido un flagelo marcado por el estigma y la exclusión», según el Instituto Pasteur. Y por una buena razón, ha causado -y sigue causando- estragos en muchos países de África, Asia y América Latina. La OMS estima que todavía hay 2,8 millones de leprosos en el mundo hoy en día.

¿Qué es la lepra?

Inducida por la bacteria Myobacterium leprae , la lepra es una enfermedad infecciosa crónica que ataca principalmente a la piel, los nervios periféricos, las mucosas respiratorias superiores y los ojos.

Puede causar graves mutilaciones de la piel y daños en los nervios que pueden llevar a la atrofia muscular y por lo tanto a la discapacidad.

¿Cuáles son los síntomas de la lepra?

El período de incubación de la lepra es largo y silencioso y dura unos 5 años. A veces, los síntomas pueden no aparecer hasta después de 20 años. ¿Pero qué son?

  • Lesiones de piel dolorosas, despigmentadas o rojizas. 
  • anestesia o parestesia (hormigueo) de las extremidades
  • protuberancias
  • Pérdida de sensibilidad en las extremidades (especialmente en las manos y los pies). 
  • debilidad muscular 
  • parálisis de las manos y los pies 
  • trastornos de la vista 
  • rezumando piel que está seca al tacto

Estos síntomas se utilizan para determinar las etapas de la enfermedad.

Dependiendo de estos factores, los médicos pueden prescribir un tratamiento apropiado. La lepra progresa en sucesivas recaídas y puede llevar a la muerte después de 10 a 20 años si no se trata.

¿Cómo se diagnostica la lepra?

El diagnóstico de lepra se confirma con un frotis cutáneo para detectar bacilos.

Se distinguen entonces dos tipos de lepra: paucibacilar (de una a cinco lesiones cutáneas insensibles) y multibacilar (más de cinco lesiones cutáneas insensibles).

¿Quiénes pueden verse afectados por la lepra?

La lepra puede afectar a personas de cualquier edad o sexo, incluidos los niños.

Transmisión: ¿cómo se contrae la lepra?

Como se ha explicado anteriormente, la lepra es causada por la bacteria Myobacterium leprae .

«Esta última parece transmitirse por medio de gotitas de origen nasal durante el contacto estrecho y frecuente con personas infectadas y no tratadas», informa el sitio web del Instituto Pasteur.

Contrariamente a la creencia popular, no es muy contagiosa y sólo se transmite durante un contacto estrecho y prolongado con una persona infectada. Por lo tanto, el riesgo de contraerla durante un viaje a una zona endémica es bajo.

Otro punto a destacar es que una persona que tiene lepra pero ha sido tratada ya no es contagiosa.

Entonces, ¿por qué no nos libramos de esta enfermedad? «Debido al tiempo de incubación de la infección, que dura varios años, los portadores asintomáticos de Mycobacterium leprae pueden transmitir la enfermedad, lo que dificulta su eliminación a escala mundial», continúa el Instituto Pasteur.

También se sabe que la falta de higiene y el uso de objetos o utensilios infectados (toallas, cubiertos, vasos, etc.) favorecen la propagación de la enfermedad.

¿Cuáles son los tratamientos para la lepra?

Hay dos tipos de lepra. La lepra paucibacilar, menos grave (de una a cinco lesiones cutáneas insensibles) puede curarse con una combinación de dos medicamentos durante seis meses.

Otros pacientes pueden verse más gravemente afectados. Esto se conoce como multibacilar o lepra (más de cinco lesiones cutáneas insensibles). Este tipo de lepra es contagiosa.

Se puede curar tratando al paciente con tres drogas durante doce meses. Se llama terapia multimedicamentosa (MDT) y combina tres antibióticos: dapsona, rifampicina y clofazimina. Los pacientes dejan de ser infecciosos después de la primera dosis de drogas y su capacidad de transmitir la lepra se detiene inmediatamente.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) se ha comprometido a poner este tratamiento a disposición de todas las personas del mundo sin costo alguno. ¿Hacia la erradicación entonces? No del todo. Los pacientes aún deben ser identificados y tener acceso al tratamiento.

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