Eileen Collins logró varias primicias en la historia de los viajes espaciales

Biografía de Eileen Collins

A lo largo de su carrera como astronauta, Eileen Collins logró varias primicias en la historia de los viajes espaciales. En 1995, cuando tomó el timón del Discovery, se convirtió en la primera mujer en pilotar un transbordador espacial.

Un transbordador espacial es una nave espacial tripulada que se utiliza para transportar tripulaciones y materiales en órbita en misiones cortas que tienen un propósito particular. Por ejemplo, parte de la misión Discovery de 1995 consistió en recuperar un satélite astronómico.Eileen Collins

Collins fue la primera mujer que comandó un transbordador espacial en 1999; y en julio de 2005 comandó el muy esperado lanzamiento del primer transbordador espacial desde el desastroso viaje a Colombia en 2003, durante el cual los siete astronautas murieron a bordo.

La misión de Collins en 2005 fue considerada clave para el futuro de los vuelos espaciales tripulados, ya que el objetivo era probar nuevas medidas de seguridad y técnicas de reparación. Cuando el transbordador regresó a la Tierra el 10 de agosto de 2005, con la tripulación de siete personas sana y salva, los observadores de todo el mundo respiraron aliviados.

Nacido para volar
Eileen Marie Collins nació el 19 de noviembre de 1956 en Elmira, Nueva York, un lugar de nacimiento apropiado para un aspirante a piloto, ya que la ciudad es conocida como la “capital del vuelo” de los Estados Unidos. Es la sede del Harris Hill Soaring Center, donde los pilotos se reúnen para volar planeadores (aviones sin motor). De hecho, algunos de los primeros y más gratos recuerdos de Collins son de visitar Harris Hill y ver cómo los elegantes aviones se elevan por las crestas de la ciudad. Otro recuerdo favorito es ir al aeropuerto local con sus padres y ver cómo despegan los aviones mientras están sentados en el capó de su auto. Sin embargo, esos momentos familiares fueron de corta duración. Cuando Collins tenía nueve años, su madre, Rose, y su padre, James, se separaron. “Me golpeó como una tonelada de ladrillos”, comentó a la revista Al Weisel of Us.

Fue un momento emocionalmente difícil en la vida de Collins, empeorado sólo por las dificultades económicas. Su padre perdió su trabajo en la oficina de correos, y su madre estaba buscando trabajo. Durante un tiempo, Collins, su madre y sus tres hermanos vivieron en viviendas para personas de bajos ingresos y dependían de los cupones de alimentos (cupones financiados por el gobierno utilizados para canjear alimentos). James finalmente se convirtió en agrimensor y Rose aceptó un trabajo en una institución correccional, o prisión, lo que mejoró su situación financiera, pero todavía había poco espacio para los lujos. Lo que más quería Collins eran lecciones de vuelo. Durante la escuela secundaria trabajaba por las noches en una pizzería para ahorrar los $1,000 necesarios para las clases particulares. A los diecinueve años subió a su primer avión y supo inmediatamente que quería ser piloto profesional.

Al mismo tiempo, Collins pasó mucho tiempo estudiando sobre los vuelos militares. “Había estado leyendo sobre pilotos y me fascinaba”, explicó a Weisel. “La primera vez

“Mi hija cree que todas las madres vuelan en el transbordador espacial”.

las mujeres fueron aceptadas como pilotos en el ejército fue en 1974, justo cuando yo estaba leyendo sobre ello. El momento era perfecto.” Después de la escuela secundaria, Collins se matriculó en el Corning Community College de Nueva York, donde recibió un título de asociado en matemáticas en 1974. Luego dio su primer paso hacia el ejército al unirse al Cuerpo de Entrenamiento de Oficiales de la Reserva (ROTC). El ROTC es un programa universitario que prepara a las personas para carreras militares avanzadas. Gracias a una beca del ROTC, Collins asistió a la Universidad de Syracuse en Nueva York y se graduó en 1978 con una licenciatura en matemáticas y economía.

Una serie de primicias militares
Aunque la Marina de los Estados Unidos aceptó mujeres como pilotos en 1974, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos no lo hizo hasta 1976. En 1978, cuando Collins se propuso asistir a la Escuela de Entrenamiento de Piloto de Pregrado en la Base Vance de la Fuerza Aérea en Oklahoma, ella estuvo entre el primer grupo de 120 mujeres en aplicar. Ella fue una de sólo cuatro mujeres elegidas; el resto de sus compañeras (320 en total) eran hombres. Después de un año de entrenamiento, la joven Collins, de veintitrés años, se convirtió en la primera instructora de vuelo de la Fuerza Aérea de Estados Unidos. Desde 1979 hasta 1990 Collins enseñó a volar en las bases de Oklahoma, California y Colorado. También se desempeñó como profesora asistente de matemáticas en la Academia de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos en Colorado Springs. Además de enseñar, Collins continuó sus propios estudios asistiendo a clases en el Instituto de Tecnología de la Fuerza Aérea en Ohio y obteniendo una maestría en ciencias en investigación de operaciones de la Universidad de Stanford de California en 1986, y una maestría en administración de sistemas espaciales de la Universidad Webster de St.

En 1989, a la edad de treinta y dos años, Collins era, según Guy Gugliotta del Seattle Times, “una propiedad tan caliente como la Fuerza Aérea”. Con más de mil quinientas horas de vuelo y varios títulos avanzados, Collins se convirtió en la segunda mujer en ser aceptada en la prestigiosa Escuela de Pilotos de Prueba de la Fuerza Aérea en la Base Edwards de la Fuerza Aérea en California. Mientras estuvo allí, se mantuvo en las filas militares dominadas por los hombres y consolidó su reputación de ser una piloto fría y sensata.

Después de graduarse en 1990, Collins fue elegido por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) para convertirse en astronauta. La NASA se formó en 1958 y es la agencia gubernamental responsable de supervisar el programa espacial de Estados Unidos.

Ciudadanos en el espacio
A principios de la década de 2000, el futuro del programa espacial de la NASA seguía en duda, pero las perspectivas para el turismo espacial comercial estaban en pleno apogeo. Después de que la exploración espacial se convirtió en una realidad a principios de la década de 1960, muchos predijeron que en un futuro cercano el ciudadano medio podría hacer viajes al espacio. Los visionarios soñaban con vacaciones espaciales, hoteles en otros planetas y familias que se instalaban en la luna.

En 1990, al primer ciudadano privado, el reportero japonés Toyohiro Akiyama (1942-), se le permitió acompañar a una tripulación rusa en una misión de una semana a la estación espacial Mir. La tarifa era de 28 millones de dólares. Diez años más tarde, en el año 2000, los administradores de la estación espacial Mir volvieron a ofrecer a los futuros turistas la oportunidad de viajar al espacio. La razón fue para compensar el alto costo de mantenimiento de la estación. El 28 de abril de 2001, el empresario estadounidense Dennis Tito (1940-) pagó la friolera de 20 millones de dólares por una misión de siete días para visitar la Estación Espacial Internacional. El empresario sudafricano Mark Shuttleworth (1973-) se convirtió en el tercer turista espacial el 25 de abril de 2002, viajando a bordo de la misión rusa Soyuz TM-34 durante diez días. Él también pagó 20 millones de dólares por la oportunidad y pasó un año antes del lanzamiento recibiendo una amplia capacitación.

Tras el desastre de la misión de Columbia de 2003, que causó la muerte de siete astronautas, se interrumpió temporalmente el vuelo espacial comercial. Sin embargo, las empresas privadas continuaron buscando las estrellas. La más conocida fue la compañía de aviación Scaled Composites, dirigida por el diseñador de aviones estadounidense Burt Rutan (1943-). La tripulación de ingenieros de Rutan logró construir un avión experimental llamado SpaceShipOne, capaz de volar suborbitalmente. En un vuelo suborbital, una nave llega hasta el borde del espacio y requiere menos velocidad (velocidad y potencia) que una nave que entra en órbita real.

El 21 de junio de 2004, SpaceShipOne realizó su primer vuelo espacial tripulado con éxito; también se convirtió en el primer vuelo espacial humano financiado con fondos privados. El 4 de octubre de ese mismo año, los creadores de SpaceShipOne se llevaron a casa el codiciado Premio Ansari X, un concurso financiado por la Fundación Premio X, una organización sin fines de lucro que promueve la exploración espacial privada. Varias otras empresas privadas han estado compitiendo por el premio de 10 millones de dólares durante varios años, pero Rutan fue la primera en satisfacer plenamente los criterios de la competencia. Las reglas especificaban que el ganador sería la primera nave espacial pilotada con fondos privados que alcanzara una altitud de al menos 62,14 millas (el límite del espacio). El lanzamiento tuvo que realizarse con éxito dos veces en dos semanas.

Basándose en el éxito de SpaceShipOne, Rutan predijo que los viajes espaciales comerciales para el ciudadano medio eran inevitables. Los pasajeros a bordo de un vuelo suborbital serían llevados en un viaje corto, pero experimentarían plenamente la ingravidez del espacio y una vista espectacular de la Tierra. El costo también sería relativamente menor que el de los vuelos comerciales anteriores, ya que se espera que ascienda a unos 100.000 dólares. Como comentó Rutan a Brad Stone de Newsweek, “Después de este vuelo, no creo que sea difícil convencer a nadie de que el turismo espacial está al alcance de la gente normal”.

En 2005 había aproximadamente 439 astronautas en todo el mundo. Los astronautas suelen tener formación militar y son pilotos de prueba experimentados. Debido a las rigurosas exigencias físicas, mentales y científicas, forman parte de un grupo de élite.

Entra en la carrera espacial
El entrenamiento básico para astronautas de Collins incluyó varios cursos de supervivencia en tierra y agua, entrenamiento de paracaidistas y viajes de campo a varios centros de la NASA y sitios geológicos. También hubo clases de historia del programa espacial, clima, medicina y mecánica. Tal vez la parte más difícil del entrenamiento fue el simulador, que pone a los pilotos en prácticas de despegue. Durante las sesiones de ocho minutos, los instructores bombardean a los aprendices con una serie de fallas mecánicas que podrían ocurrir durante una misión. El piloto puede tener sólo unos segundos para tomar una decisión de vida o muerte.

Las tareas iniciales de Collins consistían en proporcionar apoyo de ingeniería para sistemas en órbita no tripulados. Durante los siguientes cinco años también se desempeñó como comunicadora de naves espaciales, y luego como Jefa de la Subdivisión de Sistemas de Naves Espaciales de la Oficina de Astronautas, Jefa de Información, Jefa de la Subdivisión de Transbordadores y Jefa de la Subdivisión de Seguridad de Astronautas. Toda esta experiencia preparó a Collins para su primera misión como piloto de un transbordador espacial en 1995. La misión fue la primera etapa de un nuevo programa espacial conjunto entre Rusia y Estados Unidos y supuso un encuentro entre el transbordador estadounidense Discovery y la estación espacial rusa Mir. La estación espacial Mir fue la primera estación de investigación en órbita de larga data en el espacio; existió hasta 2001. Collins recordó la sensación de su primer vuelo en una entrevista con Al Weisel en 1999: “El lanzamiento suena como si estuvieras en una habitación en llamas. Los motores se apagan a los ocho minutos y medio, e inmediatamente estás en gravedad cero. Saqué mi bolígrafo y flotó. Pensé:”Estoy aquí, estoy en el espacio”.

Collins fue la primera mujer en pilotar un transbordador, y a su regreso se le otorgó el Trofeo Harmon, que cada año honra el mayor logro en vuelos espaciales. En 1997 Collins piloteó su segunda misión Discovery-Mir, y en 1999 alcanzó otro hito en la historia del espacio al convertirse en la primera mujer en comandar un transbordador espacial. El objetivo de la tripulación de cinco personas de Columbia era lanzar el Observatorio de Rayos X Chandra, el telescopio de rayos X más grande jamás establecido en el espacio. Sin embargo, la misión no comenzó sin problemas. Durante el lanzamiento, un cableado defectuoso hizo estallar dos de los tres motores principales del transbordador. Aunque el motor de reserva se activó, otro problema surgió cuando una línea de combustible comenzó a gotear. A lo largo de la prueba, el Comandante Collins permaneció tranquilo y tranquilo, y guió con éxito la nave durante el lanzamiento, su misión de cinco días y un aterrizaje seguro. Según Jeremy Manier, del Chicago Tribune, su fría respuesta a la peligrosa situación “ayudó a sellar la admiración de sus colegas”.

Misión más importante
A lo largo de su carrera Collins vivió en el centro de atención debido a sus muchos logros. En 2005, ese foco de atención se hizo muy brillante a medida que se acercaba su siguiente misión, y quizás la más importante, de mando. El propósito de la misión Discovery de catorce días era mejorar las características de seguridad para futuras misiones de transbordadores, una tarea particularmente vital desde que la credibilidad del programa espacial de Estados Unidos había caído en picado a finales de la década de 1990 y principios de la de 2000. La razón principal fue que los recortes presupuestarios federales obligaron a los administradores de la NASA a buscar formas de reducir costos. En 1999, después de la desintegración de dos orbitadores no tripulados (Mars Climate Orbiter y Mars Polar Lander), la prensa comenzó a criticar severamente los efectos de los cortes.

El golpe más grave al programa espacial se produjo el 1 de febrero de 2003, cuando el transbordador espacial Columbia se desintegró durante su reingreso a la atmósfera terrestre. Toda la tripulación de siete personas murió en la explosión. El programa del transbordador se detuvo durante los dos años siguientes mientras los investigadores investigaban la causa. Finalmente se descubrió que la caída de residuos de espuma del tanque de combustible golpeó el Columbia durante el lanzamiento, causando daños invisibles que lo hicieron desmoronarse durante el reingreso. Una de las tareas del equipo del Discovery durante su misión de 2005 fue hacer el primer giro completo de nariz sobre cola, que permitiría fotografiar la parte inferior del transbordador e inspeccionarlo para detectar problemas. Cualquier problema detectado podría ser solucionado para asegurar una reentrada segura.

Antes del 26 de julio de 2005, los reporteros del Discovery , acosaron a Collins, preguntándole si temía por su seguridad o si se sentía presionada porque el futuro de los vuelos espaciales tripulados dependía de su éxito. Collins respondió con su habitual reserva de calma. Ella le dijo a Marcia Dunn del Los Angeles Times,”Estamos enfocados en la misión y sabemos que somos buenas manos con la gente en el terreno”.

Durante sus catorce días en el espacio, la mayor parte del tiempo de la tripulación se dedicó a la Estación Espacial Internacional (ISS), que es una estación en órbita patrocinada por seis agencias internacionales de Estados Unidos, Japón, Rusia, Canadá, Brasil y miembros de la Agencia Espacial Europea. Entregaron suministros a la ISS e hicieron inspecciones de rutina y mantenimiento. Además, Collins y la tripulación examinaron cuidadosamente su transbordador para asegurarse de que ningún daño les impediría realizar un retorno seguro.

El 10 de agosto, tras un breve retraso meteorológico, el Discovery y su tripulación aterrizaron ilesos en la base Edwards de la Fuerza Aérea. Los funcionarios de la NASA aplaudieron con alegría, y en una conferencia de prensa de CNN, el director del programa, Bill Parson, comentó:”Es un buen día para ser nosotros”. Durante esa misma conferencia, un alto funcionario reconoció a Collins por el éxito: “No hay nada de esto que sea fácil… pero Eileen hizo que pareciera una caminata de pastel.”

Celebridad y mamá
Aunque la misión Discovery fue un éxito, todavía sufrió la caída de espuma durante su lanzamiento. Como resultado, los funcionarios de la NASA suspendieron los futuros vuelos del transbordador hasta que los ingenieros solucionaron el problema por completo. Collins no tenía duda, sin embargo, de que el programa espacial estaba de nuevo en marcha y esperaba con interés el futuro de los viajes tripulados a Marte y la Luna. Ella explicó a Cathy Booth Thomas de la revista Time,”Tenemos que recordarle constantemente a la generación que sigue las lecciones que hemos aprendido”.

Queda por ver si Collins volverá al espacio, aunque su imagen pública como celebridad está asegurada. En su ciudad natal de Elmira había alcanzado un estatus casi mítico, y se estableció un Observatorio Eileen Collins en el cercano Corning Community College. Collins también ha sido honrado con numerosos premios, incluyendo la Cruz de Vuelo Distinguida, la Medalla de Liderazgo Sobresaliente de la NASA y las Medallas de Vuelo Espacial de la NASA. Además, después de su primer vuelo en 1995, se unió a las filas de las mejores mujeres de Estados Unidos cuando se incorporó al National Women’s Hall of Fame en Seneca Falls, Nueva York.

A pesar de su fama nacional, Collins seguía siendo muy reservada sobre su vida personal y mantenía a su familia fuera del foco de atención. Está casada con su compatriota Pat Youngs, a quien conoció en los años 80 cuando ambos eran instructores de vuelo en California. Tienen dos hijos pequeños, Bridget y Luke. Bridget tenía nueve años en el momento de la misión Discovery 2005, y antes del vuelo Collins sintió que era necesario ayudar a su hija a entender cómo funciona el vuelo espacial. Los dos visitaron juntos el simulador de vuelo del transbordador y discutieron todas las medidas de seguridad que se habían establecido. Durante la misión, Collins envió correos electrónicos a sus hijos todos los días.

En su tiempo libre, el comandante Collins tiene dificultades para desenrollar y separar el trabajo del ocio. Para divertirse, lee gruesos manuales técnicos y revisa la retroalimentación del entrenamiento de vuelo, todo para que pueda aprender más sobre los vuelos espaciales. Sus colegas, sin embargo, se preguntan si le queda algo que aprender. Pero, como le reveló el piloto a Jeremy Manier, “Tengo que decirle que volví de mi último vuelo y traté de leer una novela, y era aburrida. No pude entrar en detalles. Mi vida estaba por encima de todo lo que podía leer en un libro”.

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