Dinosaurios

Extinción de los Dinosaurios

💥 Los últimos dinosaurios murieron hace aproximadamente 65 millones de años. Aunque la causa de su extinción sigue siendo un misterio, el cambio climático, las enfermedades, las comunidades de plantas cambiantes y los eventos geológicos podrían haber desempeñado un papel.

Teorías de Extinción

Últimamente, las teorías de extinción de dinosaurios han sido objeto de mucho debate y controversia.

Una explicación reciente, apoyada por muchos científicos, sugiere que los dinosaurios se extinguieron poco después de que un enorme meteorito se estrelló en la Tierra cerca del Golfo de México.

Un meteorito gigante, razonan, podría haber aterrizado con un impacto que levantó suficiente polvo y escombros como para bloquear la luz del sol durante mucho tiempo, lo que lleva a una cadena mortal de eventos.

Sin el sol, todas las plantas murieron; sin las plantas, todos los devoradores de plantas murieron; y sin los herbívoros, murieron todos los carnívoros.

Suena razonable. Pero hay un problema con esta teoría: los paleontólogos aún no han podido encontrar esqueletos de dinosaurios en las rocas que datan del período de impacto.
Alguna evidencia incluso parece indicar que todos los dinosaurios habían muerto antes de que golpeara el meteorito.

¿A dónde fueron todos los Dinosaurios?

Algunas teorías principales

Un gran meteorito se estrelló contra la Tierra, cambiando las condiciones climáticas de manera tan dramática que los dinosaurios no pudieron sobrevivir.

Las cenizas y el gas que salían de los volcanes sofocaban a muchos de los dinosaurios.
Las enfermedades aniquilaron poblaciones enteras de dinosaurios.

Los desequilibrios de la cadena alimentaria conducen a la inanición de los dinosaurios.

¿Por qué murieron los dinosaurios?

TEORÍAS DE EXTINCIÓN 

Los primeros huesos de dinosaurios probablemente fueron descubiertos por los eruditos chinos en la antigüedad.

Sin embargo, en Europa el primer descubrimiento registrado no fue hasta 1677. En 1842 se descubrió que los reptiles prehistóricos habían habitado una vez la Tierra.
El nombre Dinosauria fue propuesto para describir este grupo.

Los reptiles aparecieron por primera vez hace unos 320 millones de años (Ma), hacia el final de la era paleozoica.

Florecieron durante la Era Mesozoica que también se conoce como la Era de los Reptiles. Esta era se subdivide en los siguientes períodos:

  1. Triásico (aproximadamente 250 – 200 Ma)
  2. Jurásico (aproximadamente 200 – 145 Ma)
  3. Cretácico (aproximadamente 145 – 65 Ma)

Los dinosaurios gobernaron la Tierra durante casi 150 millones de años. Esto abarcó los períodos Triásico Tardío, Jurásico y Cretácico.

Una de las extinciones masivas más grandes en la historia de la Tierra ocurrió al final del período Cretácico. Se conoce como la extinción KT (Cretácico-Terciario).

¿Qué mató a los dinosaurios?

Debajo de las aguas color turquesa de la Península de Yucatán en México se encuentra el sitio de un asesinato en masa hace mucho tiempo.

En un instante geológico, la mayoría de las especies de animales y plantas del mundo se extinguieron.

Perforando a través de cientos de metros de roca, los investigadores finalmente alcanzaron la “huella” dejada por el acusado. Esa huella marca el impacto de roca espacial más notorio de la Tierra.

Conocido como Chicxulub (CHEEK-shuh-loob), es el asesino de dinosaurios.

Los científicos están reuniendo la línea de tiempo más detallada del dino apocalipsis. Están dando un nuevo escrutinio para revelar las huellas dactilares que dejó el fatídico evento hace mucho tiempo.

En el sitio de impacto, un asteroide (o tal vez un cometa) se estrelló en la superficie de la Tierra. Montañas formadas en pocos minutos.

En América del Norte, un gigantesco tsunami enterró plantas y animales bajo gruesas pilas de escombros. Los escombros abandonados oscurecieron los cielos alrededor del mundo. El planeta se enfrió, y se mantuvo así durante años.

Pero el asteroide puede no haber actuado solo.

La vida puede haber estado en problemas. La creciente evidencia apunta a un cómplice supervolcánico.

Erupciones en lo que ahora es India escupieron rocas fundidas y gases cáusticos. Estos pueden haber acidificado los océanos.

Todo esto podría haber desestabilizado los ecosistemas mucho antes y después del impacto del asteroide.

La sacudida de ese impacto puede incluso haber impulsado las erupciones, argumentan ahora algunos investigadores.

A medida que han surgido más pistas, algunas parecen estar en conflicto. Eso ha hecho que la identidad del verdadero asesino de los dinosaurios -un impacto, volcanismo o ambos- sea menos clara, dice Paul Renne. Es geocientífico en el Centro de Geocronología de Berkeley en California.

“A medida que hemos mejorado nuestra comprensión del tiempo, no hemos resuelto los detalles”, dice. “La última década de trabajo solo ha hecho más difícil distinguir entre las dos causas potenciales”.

La pistola humeante

Lo que está claro es que una mortandad masiva tuvo lugar hace unos 66 millones de años. Es visible en las capas de roca que marcan el límite entre los períodos Cretácico y Paleógeno.

Los fósiles que una vez fueron abundantes ya no aparecen en las rocas después de ese momento.

Los estudios de fósiles encontrados (o no encontrados) a través del límite entre estos dos períodos – abreviado el límite K – Pg – muestran que aproximadamente tres de

cada cuatro especies de plantas y animales se extinguieron casi al mismo tiempo.
Esto incluía todo, desde el feroz Tyrannosaurus rex hasta el plancton microscópico.

Todo lo que vive hoy en la Tierra remonta su ascendencia a los pocos supervivientes afortunados.

Con los años, los científicos han culpado a muchos sospechosos de esta muerte catastrófica. Algunos han sugerido plagas globales atacadas.

O tal vez una supernova frito el planeta. En 1980, un equipo de investigadores que incluía al dúo padre-hijo Luis y Walter Álvarez informaron haber descubierto mucho iridio en lugares de todo el mundo. Ese elemento apareció a lo largo del límite K-Pg.

AsteroideIridio

El iridio es raro en la corteza terrestre, pero abundante en asteroides y otras rocas espaciales. El hallazgo marcó la primera evidencia sólida de un impacto asesino de asteroides. Pero sin un cráter, la hipótesis no pudo ser confirmada.

Montones de desechos de impacto condujeron a cazadores de cráteres al Caribe. Once años después del artículo de Álvarez, los científicos finalmente identificaron el arma humeante: el cráter escondido.

Rodeó la ciudad costera mexicana de Chicxulub Puerto. (Los científicos de las compañías petroleras descubrieron el cráter a fines de la década de 1970.

Utilizaron variaciones en la gravedad de la Tierra para visualizar el contorno del cráter de 180 kilómetros [110 millas] de ancho.

Sin embargo, la información de ese hallazgo no llegó cazadores de cráteres durante años.) Basado en parte en el enorme tamaño de la depresión, los científicos calcularon el tamaño del impacto.

Supusieron que debe haber liberado 10 mil millones de veces la cantidad de energía que arrojó la bomba nuclear en Hiroshima, Japón, en 1945.

Eso es grande.

Sin embargo, se han mantenido preguntas acerca de cómo el impacto pudo haber causado tanta muerte y destrucción en todo el mundo.

Ahora parece que el estallido no fue el gran asesino en el escenario de impacto. Fue la oscuridad que siguió.

Noche ineludible

El suelo tembló. Poderosas ráfagas sacudieron la atmósfera. Escombros llovieron desde el cielo. El hollín y el polvo, arrojados por el impacto y los incendios forestales resultantes, llenaron el cielo.

Ese hollín y polvo comenzaron a extenderse como una sombra gigante que bloquea la luz del sol sobre todo el planeta.

¿Cuánto duró la oscuridad?

Algunos científicos han estimado que fue desde unos pocos meses hasta años.
Pero un nuevo modelo de computadora le está dando a los investigadores una mejor idea de lo que sucedió.

Simuló la duración y la gravedad del enfriamiento global. Y debe haber sido realmente dramático, informa Clay Tabor.

Trabaja en el Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado. Como paleoclimatólogo, estudia climas antiguos. Y él y sus colegas han reconstruido una especie de escena de crimen digital. Fue una de las simulaciones por computadora más detalladas que se haya hecho sobre el impacto del clima.

La simulación

La simulación comienza por estimar el clima antes del aplastamiento. Los investigadores determinaron cuál podría ser ese clima a partir de la evidencia geológica de plantas antiguas y niveles de dióxido de carbono en la atmósfera.

Luego viene el hollín. Una estimación de alto nivel de hollín totaliza unos 70 mil millones de toneladas métricas (alrededor de 77 mil millones de toneladas cortas de EE. UU.).

Ese número se basa en el tamaño y la repercusión global del impacto. Y es enorme ¡Es el peso equivalente de aproximadamente 211,000 edificios del Empire State!

Durante dos años, ninguna luz llegó a la superficie de la Tierra, muestra la simulación.

¡Ninguna parte de la superficie de la Tierra! Las temperaturas globales se desplomaron 16 grados Celsius (30 grados Fahrenheit).

El hielo ártico se extendió hacia el sur. Tabor compartió este dramático escenario en septiembre de 2016 en Denver, Colorado, en la reunión anual de la Sociedad Geológica de América.

Los años

Seis años después del impacto, la luz del sol volvió a los niveles típicos de las condiciones previas al impacto.

Dos años después de eso, la temperatura de la tierra se calentó a niveles más altos de lo que había sido típico antes del impacto.

Luego, todo el carbono arrojado al aire por el impacto entró en vigor. Actuaba como una manta aislante sobre el planeta. Y el globo finalmente se calentó varios grados más.

La evidencia de la oscuridad helada está en el registro de rock. Las temperaturas locales de la superficie del mar modificaron las moléculas de lípidos (grasas) en las membranas de los microbios antiguos.

Los restos fosilizados de esos lípidos proporcionan un registro de temperatura, informa Johan Vellekoop. Es geólogo en la Universidad de Lovaina en Bélgica.

Los lípidos fosilizados en lo que ahora es Nueva Jersey sugieren que las temperaturas allí cayeron en picado 3 grados C (alrededor de 5 grados F) después del impacto.

La oscuridad

La fría oscuridad era el arma más mortal del impacto. Sin embargo, algunos bichos desafortunados murieron demasiado pronto para presenciarlo.

Cuando los dinosaurios se extinguieron, muchos animales literalmente salieron de la oscuridad

La desaparición de los dinosaurios fue una buena noticia para los mamíferos, cuyo número estalló después.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que el comportamiento de los mamíferos también cambió rápidamente, ya que el primero de nuestros antepasados peludos comenzó a aventurarse a la luz del día después de vivir una existencia principalmente nocturna.

El cambio puede haber provocado la eventual evolución de nuestra propia humanidad.

Los evolucionistas

Los paleontólogos y biólogos evolucionistas han pensado durante mucho tiempo que los mamíferos originales eran nocturnos, en parte porque los mamíferos vivos en la actualidad todavía tienen rasgos de sus ancestros amantes de la noche.

La mayoría de los mamíferos tienen ojos que funcionan bien con poca luz, por ejemplo. También tienen un gran sentido del olfato y del oído, y una sensibilidad de los bigotes que les permite sentir lo que está frente a sus rostros, todos los rasgos que son útiles en la oscuridad.

Exactamente cuando los mamíferos comenzaron a aventurarse durante el día ha sido un misterio, porque el comportamiento es difícil de discernir a partir de los fósiles.

Los científicos confían en la forma de las cuencas oculares y las cavidades nasales para inferir qué sentidos son importantes para un animal extinto, pero esas pistas pueden ser engañosas.

Los Biologos

Los biólogos evolutivos Roi Maor de la Universidad de Tel Aviv en Israel, Kate Jones del University College London y sus colegas decidieron abordar la cuestión desde una dirección diferente.

Señalaron las preferencias diurnas o nocturnas de más de 2.415 especies de mamíferos vivos y luego usaron datos genéticos para dibujar sus árboles genealógicos, y anotaron cuándo podrían haber surgido los primeros ancestros activos en el día.

La primera especie de mamífero ancestral que estuvo activa durante el día probablemente vivió hace unos 65,8 millones de años, apenas 200,000 años después de la extinción masiva que aniquiló a todos los dinosaurios excepto a las aves, el equipo informa hoy en Nature Ecology and Evolution.

Los camellos

El antepasado común de los camellos, hipopótamos y ciervos actuales, por ejemplo, probablemente comenzó a buscar alimento a plena luz del día en esa época.

Los camellos de hoy en día son activos durante el día, mientras que los hipopótamos están activos por la noche, y los ciervos son mixtos, señala. “La actividad diurna comienza justo cuando los dinosaurios desaparecen”.

Hasta entonces, dice, era demasiado arriesgado aventurarse entre los dinosaurios de dientes afilados y dientes afilados.

El análisis sugiere que la expansión a la luz del día sucedió bastante rápido después de que la competencia se extinguió, dice. “En términos evolutivos, 200,000 años es un abrir y cerrar de ojos”.

El final

En verdad, hay varios posibles impulsores que podrían haber contribuido colectivamente al evento.

El asteroide golpeó un cuerpo de agua relativamente poco profundo, aumentando la cantidad de material expulsado arrojado de regreso a la atmósfera.

El evento de impacto podría haber alimentado la erupción en curso de las trampas Deccan, una formación volcánica masiva en la India que puede haber desempeñado un papel en múltiples eventos de extinción.

Si el evento de impacto de Chicxulub hubiera ocurrido en la parte más profunda del Pacífico, el asteroide habría tenido que vaporizar siete millas de agua antes de tocar el fondo del océano.

Si bien eso todavía es un tremendo impacto, habría derramado una cantidad no trivial de la energía de impacto del asteroide y habría limitado la cantidad de material liberado a la atmósfera.

En resumen

Este es un argumento interesante para la singularidad del impacto de Chicxulub y la evolución de los mamíferos que conducen a la existencia de nuestra propia especie.

Pero será difícil dar con una sola explicación unificada que responda absolutamente a nuestras preguntas sobre lo que llevó a la extinción de los dinosaurios y nuestra propia existencia.

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