Helen Keller superó la adversidad de ser ciega y sorda

Biografía de Helen Keller

La educadora estadounidense Helen Keller superó la adversidad de ser ciega y sorda para convertirse en una de las principales organizaciones humanitarias del siglo XX, así como cofundadora de la ACLU.

Helen Adams Keller nació el 27 de junio de 1880 en Tuscumbia, Alabama. En 1882, fue afectada por una enfermedad que la dejó ciega y sorda.Helen Keller

A partir de 1887, la maestra de Keller, Anne Sullivan, le ayudó a progresar enormemente en su capacidad de comunicación, y Keller fue a la universidad, graduándose en 1904. En 1920, Keller ayudó a fundar la ACLU. Durante su vida, recibió muchos honores en reconocimiento a sus logros.

Vida Temprana

Helen Keller fue la primera de dos hijas nacidas de Arthur H. Keller y Katherine Adams Keller. También tenía dos hermanastros mayores.

El padre de Keller había servido con orgullo como oficial en el Ejército Confederado durante la Guerra Civil. La familia no era particularmente rica y obtenía ingresos de su plantación de algodón. Más tarde, Arthur se convirtió en el editor de un periódico local semanal, el North Alabamian.

Keller nació con sus sentidos de la vista y el oído, y comenzó a hablar a los 6 meses de edad. Empezó a caminar a la edad de un año.

Pérdida de la vista y del oído
En 1882, sin embargo, Keller contrajo una enfermedad -llamada “fiebre cerebral” por el médico de familia- que producía una alta temperatura corporal. La verdadera naturaleza de la enfermedad sigue siendo un misterio hoy en día, aunque algunos expertos creen que podría haber sido escarlatina o meningitis. Pocos días después de que la fiebre bajó, la madre de Keller notó que su hija no mostró ninguna reacción cuando sonó la campana de la cena, o cuando le movieron la mano frente a la cara. Keller había perdido la vista y el oído. Sólo tenía 19 meses.

A medida que Keller crecía en su infancia, desarrolló un método limitado de comunicación con su compañera, Martha Washington, la joven hija de la cocinera de la familia. Los dos habían creado un tipo de lenguaje de señas, y para cuando Keller cumplió 7 años, habían inventado más de 60 señas para comunicarse entre sí. Pero Keller se había vuelto muy salvaje y rebelde durante este tiempo. Ella pateaba y gritaba cuando estaba enojada, y se reía incontrolablemente cuando estaba feliz. Ella atormentaba a Martha e infligía rabietas furiosas a sus padres. Muchos parientes sintieron que debía ser internada en una institución.

Educadora Anne Sullivan
Buscando respuestas e inspiración, en 1886, la madre de Keller encontró un cuaderno de viaje de Charles Dickens, American Notes. Leyó sobre la exitosa educación de otra niña sorda y ciega, Laura Bridgman, y pronto envió a Keller y a su padre a Baltimore, Maryland, a ver al especialista Dr. J. Julian Chisolm. Después de examinar a Keller, Chisolm le recomendó que viera a Alexander Graham Bell, el inventor del teléfono, que trabajaba con niños sordos en ese momento. Bell se reunió con Keller y sus padres, y les sugirió que viajaran al Instituto Perkins para Ciegos en Boston, Massachusetts. Allí, la familia se reunió con el director de la escuela, Michael Anaganos. Sugirió que Helen trabajara con una de las graduadas más recientes del instituto, Anne Sullivan. Y así comenzó una relación de 49 años entre maestro y alumno.

El 3 de marzo de 1887, Sullivan fue a la casa de Keller en Alabama e inmediatamente fue a trabajar. Comenzó enseñando a Helen de seis años a deletrear con los dedos, comenzando con la palabra “muñeca”, para ayudar a Keller a entender el regalo de una muñeca que había traído consigo. Otras palabras vendrían después. Al principio, Keller estaba curioso, luego desafiante, negándose a cooperar con las instrucciones de Sullivan. Cuando Keller cooperó, Sullivan pudo darse cuenta de que no estaba haciendo la conexión entre los objetos y las letras deletreadas en su mano. Sullivan siguió trabajando en ello, obligando a Helen a seguir el régimen.

A medida que la frustración de Keller crecía, las rabietas aumentaban. Finalmente, Sullivan exigió que ella y Keller estuvieran aisladas del resto de la familia por un tiempo, para que Keller pudiera concentrarse sólo en las instrucciones de Sullivan. Se mudaron a una cabaña en la plantación.

En una dramática lucha, Sullivan le enseñó a Keller la palabra “agua”; ella le ayudó a establecer la conexión entre el objeto y las letras sacando a Keller de la bomba de agua y colocando la mano de Keller debajo del pitorro. Mientras Sullivan movía la palanca para poner agua fría sobre la mano de Keller, ella deletreó la palabra w-a-t-e-r en la otra mano de Helen. Keller entendió y repitió la palabra en la mano de Sullivan. Luego golpeó el suelo, exigiendo saber su “nombre de letra”. Sullivan la siguió, deletreando la palabra en su mano. Keller se trasladó a otros objetos con Sullivan a remolque. Al anochecer, había aprendido 30 palabras.

Una educación formal
En 1890, Keller comenzó sus clases de habla en la Escuela Horace Mann para Sordos en Boston. Se esforzó durante 25 años por aprender a hablar para que los demás pudieran entenderla. De 1894 a 1896, asistió a la Escuela para Sordos Wright-Humason en la ciudad de Nueva York. Allí, trabajó para mejorar sus habilidades de comunicación y estudió materias académicas regulares.

Alrededor de esta época, Keller se decidió a asistir a la universidad. En 1896, asistió a la Cambridge School for Young Ladies, una escuela preparatoria para mujeres. A medida que su historia se hizo conocida por el público en general, Keller comenzó a conocer gente famosa e influyente. Uno de ellos fue el escritor Mark Twain, que quedó muy impresionado con ella. Se hicieron amigos. Twain la presentó a su amigo Henry H. Rogers, un ejecutivo de Standard Oil. Rogers estaba tan impresionado con el talento, el empuje y la determinación de Keller que aceptó pagar para que ella asistiera a Radcliffe College. Allí la acompañó Sullivan, que se sentó a su lado para interpretar conferencias y textos.

Para entonces, Keller ya había dominado varios métodos de comunicación, incluyendo la lectura de los labios al tacto, el Braille, el habla, el mecanografiado y la ortografía de los dedos. Con la ayuda de Sullivan y del futuro esposo de Sullivan, John Macy, Keller escribió su primer libro, The Story of My Life. Cubría la transformación de su infancia en una estudiante universitaria de 21 años. Keller se graduó cum laude de Radcliffe en 1904, a la edad de 24 años.

En 1905, Sullivan se casó con John Macy, instructor de la Universidad de Harvard, crítico social y destacado socialista. Después del matrimonio, Sullivan continuó siendo el guía y mentor de Keller. Cuando Keller se fue a vivir con los Macys, ambos inicialmente le prestaron toda su atención. Poco a poco, sin embargo, Ana y Juan se fueron distanciando el uno del otro, a medida que la devoción de Ana por Keller continuaba sin disminuir. Después de varios años, se separaron, aunque nunca se divorciaron.

Activismo Social
Después de la universidad, Keller se propuso aprender más sobre el mundo y cómo podría ayudar a mejorar las vidas de otros. La noticia de su historia se extendió más allá de Massachusetts y Nueva Inglaterra. Se convirtió en una celebridad y conferencista muy conocida al compartir sus experiencias con el público y al trabajar en nombre de otras personas que viven con discapacidades. A lo largo de la primera mitad del siglo XX, Keller abordó cuestiones sociales y políticas, como el sufragio femenino, el pacifismo y el control de la natalidad. Ella testificó ante el Congreso, abogando fuertemente para mejorar el bienestar de las personas ciegas. En 1915, junto con el renombrado urbanista George Kessler, cofundó Helen Keller International para combatir las causas y consecuencias de la ceguera y la desnutrición. En 1920, ayudó a fundar la Unión Americana de Libertades Civiles.

Cuando se estableció la Federación Americana de Ciegos en 1921, Keller tenía una salida nacional efectiva para sus esfuerzos. Se hizo miembro en 1924, y participó en muchas campañas para crear conciencia, dinero y apoyo para los ciegos. También se unió a otras organizaciones dedicadas a ayudar a los menos afortunados, incluyendo el Permanent Blind War Relief Fund (más tarde llamado American Braille Press).

Poco después de graduarse de la universidad, Keller se convirtió en miembro del Partido Socialista, probablemente debido en parte a su amistad con John Macy. Entre 1909 y 1921, escribió varios artículos sobre el socialismo y apoyó a Eugene Debs, candidato presidencial del Partido Socialista. Su serie de ensayos sobre el socialismo, titulada “Out of the Dark” (Fuera de la oscuridad), describía sus puntos de vista sobre el socialismo y los asuntos mundiales.

Fue durante este tiempo que Keller experimentó por primera vez el prejuicio público sobre sus discapacidades. Durante la mayor parte de su vida, la prensa la había apoyado abrumadoramente, elogiando su coraje e inteligencia. Pero después de que ella expresó sus puntos de vista socialistas, algunos la criticaron llamando la atención sobre sus discapacidades. Un periódico, el Brooklyn Eagle, escribió que sus “errores surgieron de las limitaciones manifiestas de su desarrollo”.

Trabajo e influencia
En 1936, la querida maestra y devota compañera de Keller, Anne Sullivan, murió. Había experimentado problemas de salud durante varios años y, en 1932, perdió completamente la vista. Una joven llamada Polly Thomson, que había comenzado a trabajar como secretaria de Keller y Sullivan en 1914, se convirtió en la compañera constante de Keller tras la muerte de Sullivan.

En 1946, Keller fue nombrado consejero de relaciones internacionales de la Fundación Americana de Ciegos en el Extranjero. Entre 1946 y 1957, viajó a 35 países de los cinco continentes. En 1955, a la edad de 75 años, Keller se embarcó en el viaje más largo y agotador de su vida: un viaje de cinco meses de 40.000 millas a través de Asia. A través de sus muchos discursos y apariciones, inspiró y animó a millones de personas.

La autobiografía de Keller, The Story of My Life (La historia de mi vida), fue utilizada como base para el drama televisivo de 1957 The Miracle Worker (El obrero milagroso). En 1959, la historia se convirtió en una obra de Broadway del mismo título, protagonizada por Patty Duke como Keller y Anne Bancroft como Sullivan. Las dos actrices también interpretaron esos papeles en la versión cinematográfica de la obra, que fue premiada en 1962.

Muerte y legado
Keller sufrió una serie de derrames cerebrales en 1961, y pasó el resto de sus años de vida en su casa en Connecticut. Durante su vida, recibió muchos honores en reconocimiento a sus logros, incluyendo la Medalla por Servicio Distinguido Theodore Roosevelt en 1936, la Medalla Presidencial de la Libertad en 1964, y la elección al Salón de la Fama de la Mujer en 1965. También recibió doctorados honorarios de la Universidad de Temple y la Universidad de Harvard y de las universidades de Glasgow, Escocia; Berlín, Alemania; Delhi, India; y Witwatersrand en Johannesburgo, Sudáfrica. Además, fue nombrada Miembro Honorario del Instituto de Educación de Escocia.

Keller murió mientras dormía el 1 de junio de 1968, pocas semanas antes de cumplir 88 años. Durante su notable vida, Keller fue un ejemplo poderoso de cómo la determinación, el trabajo duro y la imaginación pueden permitir que un individuo triunfe sobre la adversidad. Al superar las condiciones difíciles con mucha persistencia, se convirtió en una activista respetada y de fama mundial que trabajaba para el mejoramiento de los demás.

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