El ex paracaidista Hugo Chávez asumió la presidencia en 1998

Biografía de Hugo Chávez

Cuando el ex paracaidista Hugo Chávez asumió la presidencia en 1998, prometió un cambio generalizado; se propuso establecer una multitud de reformas, incluyendo campañas de alfabetización, programas de alimentos subsidiados, redistribución de la tierra y reorganización de los partidos políticos.

Venezuela es un país sudamericano rico en recursos naturales, especialmente petróleo. De hecho, fuera de Oriente Medio es el principal proveedor de petróleo del mundo.Hugo Chávez

A pesar de que, durante la segunda mitad del siglo XX, el país experimentó una recesión devastadora (declive de la economía), la mayoría de los venezolanos vivían en la pobreza, y la mayor parte del poder del país estaba en manos de un puñado de la élite.

Como resultado, el carismático Chávez atrajo a legiones de fanáticos leales entre las clases bajas venezolanas, lo que enfureció a la acaudalada clase empresarial.

Venezuela se convirtió esencialmente en un país dividido, y la oposición de Chávez prometió quitarlo del poder a toda costa. Chávez, sin embargo, ha demostrado ser imparable.

Fue reelegido por abrumadora mayoría en 2000, sobrevivió a un intento de toma de posesión en 2002 y salió victorioso de una votación revocatoria en agosto de 2004.

Del béisbol a la revolución
Hugo Rafael Chávez Frías nació el 28 de julio de 1954 en Sabaneta, Venezuela, una pequeña aldea agrícola ubicada en el occidental estado de Barinas. Aunque sus padres eran maestros de escuela, la familia, como la mayoría de los venezolanos, era pobre y luchaba para llegar a fin de mes. Con el tiempo, el padre de Chávez, Hugo de los Reyes, ganó poder político cuando se convirtió en director regional de educación y más tarde en gobernador de Barinas.

El joven Chávez escapó de una vida de pobreza gracias a su habilidad como jugador de béisbol. El béisbol es el deporte más importante de Venezuela. El país tiene ligas mayores y torneos nacionales como en los Estados Unidos. También hay varias competiciones en las que participan jugadores de países de América Central y del Sur. Después del bachillerato, el talentoso jugador recibió una beca de la Academia Venezolana de Ciencias Militares, una prestigiosa universidad, donde obtuvo un título en ciencias militares e ingeniería. A partir de ahí, Chávez se alistó en el ejército y ascendió rápidamente hasta convertirse en jefe de una unidad de paracaidistas de élite.

Mientras estaba en el ejército, Chávez estaba preocupado por la corrupción que veía entre los oficiales militares de alto rango. En realidad, el régimen en el poder en ese momento, encabezado por Carlos Andrés Peérez (1922-), era notorio por el soborno generalizado y el

“Estoy convencido de que el camino hacia un mundo nuevo, mejor y posible no es el capitalismo, el camino es el socialismo.”

sobornos. Decidido a tomar una posición, Chávez organizó un grupo de soldados de ideas afines y en secreto formó una organización anticorrupción llamada Movimiento Revolucionario Bolivariano. En 1992, Chávez y su banda de más de doce mil personas intentaron derrocar al gobierno de Pérez en un sangriento golpe que costó cientos de vidas. Aunque el golpe no tuvo éxito y Chávez terminó en prisión por los siguientes dos años, se convirtió en un héroe nacional gracias a los medios de comunicación. En las transmisiones televisivas se encontró con que era un orador apasionado decidido a hacer un cambio.

El Comandanté
Cuando Chávez fue puesto en libertad dos años después, un nuevo presidente estaba al mando, pero la difícil situación de los venezolanos no era mejor. Los precios de los bienes y el desempleo eran altos, el 80 por ciento de la población vivía en la pobreza, la deuda externa era asombrosa y la corrupción entre los funcionarios gubernamentales continuaba sin control. Chávez decidió postularse para la presidencia y formó el Polo Patriótico, que estaba compuesto por catorce pequeños partidos políticos que representaban una amplia variedad de puntos de vista. Desilusionados por la actual administración y cansados de tener el poder político en manos de las clases altas, millones de venezolanos pobres se unieron para apoyar a Chávez, a quien llamaron El Comandanté (El Comandante).

En vibrantes discursos, Chávez condenó a los dos principales partidos políticos de Venezuela, acusando a los líderes de deshonestidad, haciendo reverencias a los inversionistas extranjeros y manejando mal los ingresos petroleros del país. Hizo hincapié en que la nación estaba desesperada por un cambio y prometió que se harían cambios si era elegido. Por ejemplo, prometió poner fin a la corrupción del gobierno y modernizar Petróleos de Venezuela (PDVSA), la empresa petrolera estatal responsable de exportar miles de millones de barriles de petróleo al año. Cientos de miles de ciudadanos asistieron a mítines políticos donde el carismático Chávez pronunció discursos salpicados de citas de la Biblia y de su héroe Simón Bolívar (1783-1830), el líder revolucionario de Venezuela del siglo XIX.

El 6 de diciembre de 1998, Chávez fue elegido presidente por el 56 por ciento de los votos, convirtiéndose en el presidente electo más joven de la historia de Venezuela. En la noche de su victoria, El Comandanté se dirigió a las multitudes en las calles y, según U.S. News… World Report, gritó: “Ustedes son los futuros dueños de Venezuela”. “La gente votó por una transformación profunda, y la tendrán”. La transformación comenzó inmediatamente cuando Chávez se puso a revisar toda la estructura de gobierno de Venezuela.

Formó una asamblea constitucional que redujo drásticamente los poderes del Congreso; la asamblea también revisó el poder judicial en un intento de librar a los tribunales de jueces corruptos. En el movimiento más grande, Chávez y su asamblea reformularon la constitución venezolana; la nueva versión fue aprobada por el 75 por ciento de los votantes el 15 de diciembre de 1999. Los cambios promulgados fueron de amplio alcance: El nombre del país pasó a ser República Bolivariana de Venezuela; el mandato del presidente se amplió de cinco a seis años; el Congreso fue sustituido por una Asamblea Nacional unicameral (órgano único); y se redujo drásticamente el poder de los partidos políticos. También se añadieron reformas sociales, incluida la educación universitaria gratuita.

¿Diablo o salvador?
La nueva Constitución prevé la celebración de elecciones en el año 2000. Chávez ganó fácilmente la presidencia con el 60 por ciento de los votos; sus partidarios también obtuvieron la mayoría de los escaños en la nueva asamblea unicameral. Como resultado, Chávez logró concentrar el poder en sus propias manos y lo extendió hasta el límite. En 2001 aprobó un conjunto de cuarenta y nueve leyes económicas, incluyendo la Ley de Hidrocarburos, que puso el control de PDVSA bajo la dirección del Ministro de Energía, quien, por supuesto, era parte del gabinete de Chávez. La ley más dramática fue un programa de reforma agraria llamado Ley de Tierras. En ese momento, casi el 70 por ciento de la tierra cultivable de Venezuela era propiedad de menos del 3 por ciento de la población. Además, según las estadísticas nacionales, sólo se cultivaba el 4 por ciento de la tierra utilizable. Con arreglo a la nueva ley, las tierras que no se utilicen se entregarán a los agricultores pobres.

Los terratenientes ricos y los dueños de negocios de clase media estaban indignados, temiendo que la propiedad privada fuera confiscada por el gobierno. Chávez enfureció aún más a los venezolanos ricos de dos maneras más: Intentó consolidar todos los sindicatos existentes en una sola fuerza laboral bolivariana controlada por el estado; y estaba utilizando los ingresos del petróleo para implementar sus numerosos programas sociales. Estos programas incluyeron campañas de alfabetización en las regiones más pobres del país, nuevas clínicas de salud y carreteras pavimentadas en las zonas rurales. Los programas más destacados fueron las Misiones Chavistas, programas de extensión dirigidos a grupos de ciudadanos que históricamente habían sido ignorados. Por ejemplo, una misión de salud pública llamada Barrio Adentro empleó a más de diez mil médicos dedicados a servir en áreas de Venezuela donde antes no había médicos disponibles.

Chávez se mantuvo en contacto con su adorado público a través de su programa semanal de radio, Alo President, un programa de llamadas en el que respondía a preguntas sobre política pública y ayudaba a los ciudadanos promedio con sus problemas. Por otro lado, la prensa se volvió cada vez más cautelosa con el nuevo presidente cuando, en un intento de obtener el control general, trató de aprobar leyes que censuraran a los medios de comunicación. La oposición acusó a Chávez de ir demasiado lejos; también afirmaron que era una especie de diablo que estaba socavando el estado democrático de Venezuela. En una entrevista con Lally Weymouth, Chávez desestimó esos cargos: “Algunos sectores, por ignorancia o prejuicio, siguen diciendo que en Venezuela hay un proceso de concentración de poder en marcha. La verdad es que estamos acabando con un modelo autoritario que estaba disfrazado de democracia. La democracia representativa fracasó completamente en el pasado. Los líderes del partido que dijeron que representaban al pueblo, los traicionaron. Quiero que entiendas la batalla que estamos librando. Es una revolución.”

Revueltas en el país: 2002
En 2002, a pesar de las numerosas reformas sociales de Chávez, la economía de Venezuela estaba en peor forma que en 1998, cuando asumió el cargo por primera vez. Las tasas de desempleo siguen siendo de dos dígitos y la disminución de los precios del petróleo supone una carga para el presupuesto nacional. Para empeorar las cosas, Chávez se había acorralado a sí mismo: No podía recortar el gasto social sin perder el apoyo de las clases bajas y no podía recortar el gasto militar sin perder la lealtad de sus tropas. A mediados de 2002, sin ninguna política económica, grupos de manifestantes comenzaron a asaltar las calles de Caracas, la capital del país. Las protestas fueron respaldadas por los militares, pero algunos manifestantes eran ciudadanos comunes que golpeaban ollas y sartenes y pedían la renuncia de Chávez.

Durante la semana del 8 de abril de 2002, las protestas dieron un giro violento. El 11 de abril estallaron combates entre los manifestantes, la guardia nacional (controlada por Chávez) y la policía militar, que estaba controlada por la oposición. Se dispararon armas de fuego, causando la muerte de al menos diecisiete personas; cientos más resultaron heridas. Sintiendo que no tenía elección, Chávez renunció el 12 de abril y fue detenido por miembros de Fedecámaras, la federación empresarial de Venezuela. Ese mismo día el presidente de Fedecámaras, Pedro Carmona Estanga, asumió el liderazgo del país. Disolvió la Asamblea Nacional y convocó a elecciones presidenciales durante el próximo año. Sin embargo, el apoyo a El Comandanté sigue siendo fuerte. Miles de personas salieron a las calles, amotinándose, saqueando y exigiendo la restitución de Chávez. El 14 de abril, Carmona renunció, terminando así con la presidencia más corta de la historia de Venezuela.

Aunque Chávez regresó al poder sólo dos días después de ser derrocado, su victoria fue efímera. Los problemas continuaron asolando su presidencia a lo largo de 2002, y llegaron a su clímax en diciembre, cuando los trabajadores petroleros se declararon en huelga. El país prácticamente detuvo todas las exportaciones de petróleo durante el calvario de dos meses, provocando una caída en picado de la economía venezolana de la que nunca se recuperó por completo. En represalia, Chávez despidió a la alta gerencia de PDVSA, así como a dieciocho mil empleados de PDVSA. Reemplazó a los trabajadores con sus propios socios y nombró a Ali Rodríguez, un ex revolucionario de la década de 1960, para que actuara como director ejecutivo de PDVSA.

Las acciones de Chávez alimentaron aún más la animosidad de la oposición, que siguió afirmando que, aunque fue elegido democráticamente, Chávez se estaba convirtiendo en un peligroso dictador que necesitaba ser detenido. Señalaron su mala gestión de las políticas nacionales, pero también su cuestionable política exterior. La comunidad internacional, en general, veía a Chávez con desaprobación cuando prácticamente revisó el funcionamiento político de Venezuela en 1999. Las sospechas continuaron creciendo cuando Chávez comenzó a buscar alianzas con dictadores controvertidos, entre ellos Fidel Castro (c. 1927-) de Cuba y Saddam Hussein (1937-) de Irak. En particular, la relación entre Venezuela y los Estados Unidos se ha vuelto inestable en el mejor de los casos. Durante los gobiernos de Bill Clinton (1946-) y George W. Bush (1946-), Chávez habló públicamente en contra de la política económica y exterior de Estados Unidos. También denunció a Estados Unidos como una potencia imperialista, lo que significa que Estados Unidos a menudo inserta su influencia -ya sea económica o militar- en áreas del mundo donde no se pide ni se necesita ayuda.

Recuerdos de los supervivientes
En 2003, la oposición de Chávez se había convertido en una coalición llamada la Coordinadora Democrática, que incluía a las Fedecámaras y a muchos de los sindicatos de Venezuela. Una vez más, la oposición decidió intentar destituir al presidente, esta vez por medios legales. La constitución de Venezuela, reescrita por Chávez y su asamblea, contenía una cláusula que permitía a la población destituir a los funcionarios electos, incluido el presidente. La oposición se pasó meses recogiendo más de tres millones de firmas en una petición de destitución de Chávez. Presentaron la petición al Consejo Nacional Electoral de Venezuela en noviembre de 2003.

Aunque las manifestaciones antichavistas se llevaron a cabo desde finales de 2003 hasta que se celebraron las elecciones en agosto, el presidente venezolano mantuvo un fuerte apoyo entre las clases bajas, que representaban entre dieciocho y diecinueve millones de votantes. El propio Chávez no se quedó callado durante este período, viajando por todo el país en una campaña electoral y bajo el lema “Chávez no se vá” (Chávez no irá). El 15 de agosto de 2004, un número récord de la población acudió a las urnas, tantas que los funcionarios ampliaron las horas de votación hasta después de la medianoche. Corrientes de personas esperaron durante horas para votar, haciendo filas que a veces se extendían por más de media milla. La espera, sin embargo, no molestó a la mayoría de los ciudadanos. Como dijo una venezolana a Elizabeth DiNovella, una reportera del Partido Progresista, “Estamos defendiendo nuestro derecho a la democracia”.

Cuando se contaron todas las papeletas, Hugo Chávez seguía siendo presidente, con el 59 por ciento de los votos. En la noche de su victoria, un triunfante Chávez le dijo a DiNovella: “El no de la campaña es el no de Cristo contra el imperialismo. Es el no de Cristo a dejar atrás a los pobres. Este es un antiguo no. Y hoy renace por esta avalancha de gente”. Pero la oposición estaba lejos de estar satisfecha, y después de las elecciones gritaron fraude, haciendo acusaciones de que había habido discrepancias tanto en el registro de votantes como en las urnas.

Sin embargo, todo el proceso había sido supervisado por dos grupos imparciales: el Centro Carter, encabezado por el ex presidente de Estados Unidos Jimmy Carter (1947-), y la Organización de Estados Americanos. En declaraciones hechas durante una conferencia de prensa el 17 de agosto, y reportadas en el periódico The Progressive, Carter afirmó que Chávez había ganado las elecciones con todas las de la ley:

¿Cómo se retira a un presidente estadounidense?
Así como la Constitución de Venezuela contiene una cláusula que permite que un presidente sea destituido de su cargo, también lo hace la Constitución de Estados Unidos. En los Estados Unidos, sin embargo, el proceso se inicia con algo llamado juicio político y los ciudadanos estadounidenses no tienen la oportunidad de votar. De acuerdo con el Artículo II, Sección 4 de la Constitución, “El Presidente, el Vicepresidente y todos los funcionarios civiles de los Estados Unidos serán destituidos de su cargo en caso de juicio político y condena por traición, soborno u otros delitos y faltas graves”. La impugnación no significa la destitución del cargo; se refiere a los graves cargos presentados contra un funcionario que pueden conducir a su destitución del cargo.

Según la Constitución de Estados Unidos, la Cámara de Representantes tiene el poder exclusivo de presentar cargos de destitución contra el presidente. Si la mayoría de los representantes aprueban la resolución de destitución, lo que significa que consideran que los cargos están justificados, el asunto se entrega al Senado. En el Senado hay un juicio, que es presidido por el Presidente del Tribunal Supremo. Después de escuchar todos los testimonios, se procede a una votación. Si dos tercios del Senado declaran al presidente culpable de los cargos, se le somete a juicio político. Si un funcionario es declarado culpable, se le puede prohibir volver a presentarse como candidato a un cargo público y, dependiendo del “delito”, puede ser juzgado en un tribunal ordinario.

En la historia de Estados Unidos sólo dos presidentes han sido impugnados por la Cámara de Representantes: Andrew Johnson (1808-1875) en 1868 y Bill Clinton (1946-) en 1998. Johnson fue acusado, entre otras cosas, de uso indebido del poder de veto presidencial y manipulación de las elecciones. En el Senado, a Johnson le faltó un voto para ser declarado culpable, por lo que siguió siendo presidente. Bill Clinton fue declarado culpable por los representantes de cometer perjurio (mentir) durante un juicio con gran jurado y de obstruir la justicia. En 1999, el Senado lo declaró inocente de todos los cargos.

“No tenemos ninguna razón para dudar de la integridad del sistema electoral o de la exactitud de los resultados del referéndum. No hay evidencia de fraude, y cualquier acusación de fraude es completamente injustificada”.

Un país dividido
Aunque Hugo Chávez salió victorioso de su elección revocatoria de 2004, Venezuela surgió como un país claramente dividido. Según Fred Rosen en un Informe de NACLA sobre las Américas, no existe un término medio político: los ciudadanos están firmemente a favor de Chávez o intensamente en contra de Chávez. Esta división hará que los dos años restantes de su presidencia sean muy difíciles.

Además, Chávez sigue fomentando una relación hostil con muchos países occidentales, especialmente con Estados Unidos. En una conferencia mundial celebrada en enero de 2005 en Porto Alegre, Brasil, el líder venezolano habló con vehemencia contra la administración Bush y habló de una “agresión abierta” entre las dos naciones. Afirmó, sin embargo, que la agresión estaba dirigida a Venezuela desde los Estados Unidos. Varias semanas antes de la conferencia, la secretaria de Estado estadounidense Condoleezza Rice (1954-) afirmó que el líder venezolano era “una fuerza negativa en la región”. Chávez dijo que tales afirmaciones eran infundadas. “La fuerza más negativa del mundo hoy en día”, afirmó Chávez, “es el gobierno de Estados Unidos”.

Chávez terminó su discurso con una nota positiva, haciéndose eco de los sentimientos con los que comenzó su carrera política: “Debemos empezar a hablar de nuevo sobre la igualdad.” Y un mes después, parecía que tal vez se estaban dando pequeños pasos para sanar las relaciones entre Venezuela y Estados Unidos. Según CNN.com, mientras hablaba ante una asamblea de la Organización de Estados Americanos, el canciller Ali Rodríguez dijo que Venezuela “tenía un solo enemigo: la pobreza”. “Extendemos nuestra mano en amistad”, añadió Rodríguez, “ya que sabemos que la paz, basada en el respeto mutuo, es el mejor camino para lograr la prosperidad”.

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