Intolerancia al gluten: signos, ¿qué hacer?

Intolerancia al gluten

¿Cuáles son los signos de la intolerancia al gluten? ¿Cuáles son las alternativas cuando se debe evitar y las consecuencias en el cuerpo?

gluten
Foto Karolina Grabowska en Pexels

El punto con la Dra. Evelyne Chartier, médico general y nutricionista, y Florence Thorez, nutricionista dietista. 

Definición: ¿qué es la enfermedad celíaca?

También conocida como enfermedad celíaca, «la intolerancia al gluten es una enfermedad intestinal autoinmune crónica vinculada a la ingestión de gluten«, explica la Dra. Evelyne Chartier, médico generalista y nutricionista, miembro de la Unión de Médicos Liberales.

En detalle, las personas que la padecen son intolerantes a la gliadina, una proteína contenida en el gluten.

Obsérvese que el gluten está presente en ciertos cereales, como el trigo, la cebada, la avena o el centeno.

¿Intolerancia, alergia o enfermedad de Crohn?

Hay que tener cuidado de no confundir la intolerancia con la alergia: «La alergia al trigo o al gluten es más rara, pero provoca una reacción inmediata.

Como un edema de Quincke» Además, «junto a la intolerancia al gluten y la alergia al gluten, se describe la hipersensibilidad al gluten en un gran número de personas que, en principio, se prueban no celíacas y no alérgicas y que dicen que se sienten mejor si dejan de comer gluten«.

Sería una hipersensibilidad debida a la hiperpermeabilidad intestinal«, dice la Dra. Evelyne Chartier.

En el caso de la enfermedad de Crohn, las cosas son más complejas. «Cuando se tiene esta enfermedad, se pueden pasar tres fases: una fase de recaída / una en la que el paciente se mejora / una fase de remisión.

La exclusión del gluten puede tener un efecto beneficioso en las dos primeras fases, pero esto no es seguro. Lo cierto es que durante estas fases se ofrece al paciente una dieta sin residuos ni lactosa«, subraya Florence Thorez, nutricionista dietista, miembro de la AFDN.

Los alimentos que contienen gluten

El gluten se encuentra en algunos cereales. Hay una forma de recordar los 5 principales cereales que lo contienen, gracias a la palabra SABOT :

S: Centeno

A: Avena

B : Trigo (trigo, kamut, escanda…)

O: Cebada

T: Triticale (cereal híbrido de centeno y trigo).

El gluten se encuentra en la mayoría de las harinas y por lo tanto en los alimentos preparados con harina: 

  • la pasta, 
  • productos de panadería (pan, panes para sándwiches, galletas, pasteles, bollos, panqueques, waffles, panecillos, rosquillas, etc.), 
  • la mayoría de los cereales de desayuno, 
  • cervezas malteadas, 
  • cantidad de platos preparados (pizzas, quiches, carne y pescado empanizados…),
  • salsas, sopas y postres unidos con harina de trigo,
  • ciertos condimentos y sazonadores.

El gluten también puede encontrarse en otros alimentos: embutidos, patés, salchichas, salsas de soja, surimi, azúcar glasé, ajo en polvo, ciertos aromas naturales y artificiales basados en el aroma de la malta, etc. 

Factores de riesgo

Concretamente, el gluten ataca y destruye las vellosidades del duodeno, el revestimiento interior del intestino delgado, impidiendo así la correcta asimilación de los alimentos. Esto causa una inflamación crónica del intestino, que lleva a la malabsorción de muchos nutrientes.

«Se estima que en Europa, los Estados Unidos, el África septentrional, el Oriente Medio y la India, la enfermedad celíaca afecta a entre el 0,7 y el 2% de la población.

Probablemente se subestime la frecuencia debido a la existencia de formas con pocos síntomas», dice el especialista. La intolerancia al gluten es de dos a tres veces más frecuente en las mujeres que en los hombres.

La enfermedad celíaca puede ocurrir a cualquier edad. Puede aparecer en niños pequeños de 6 meses a 2 años después de la introducción de los cereales en su dieta, así como en adultos entre los 20 y 40 años.

La presencia de ciertas enfermedades en la familia es un factor de riesgo, como la diabetes, las enfermedades autoinmunes (como la trisomía 21) y la psoriasis.

Por último, «la familia cercana de las personas con intolerancia al gluten desarrolla la enfermedad con mayor frecuencia: 10% de riesgo en los parientes de primer grado, es decir, el padre, la madre, los hermanos y los posibles hijos«.

Síntomas: ¿Cómo se manifiesta la intolerancia al gluten?

La intolerancia al gluten es complicada de diagnosticar porque sus síntomas son muy diversos y no están específicamente relacionados con esta enfermedad. Además, los síntomas difieren si la enfermedad se presenta en niños o adultos.

En los lactantes y los niños pequeños, los síntomas sólo aparecen después de la introducción de las harinas que contienen gluten con diarrea descrita clásicamente como grasa, fatiga y dolor abdominal.

Estas manifestaciones pueden ser más o menos importantes, pueden sucederse unas a otras, o a veces pueden no ocurrir durante varias semanas.

El diagnóstico se hace entonces más difícil. Una ruptura en la curva de crecimiento responsable del retraso en el crecimiento y la baja estatura puede en este caso alertar a los padres y al médico.

También puede producirse un retraso en la pubertad en los niños mayores. El buen desarrollo psicomotor también puede verse afectado por la intolerancia al gluten.

La presencia de un abdomen ligeramente más grande asociado con esta curva rota también puede ser indicativo de intolerancia al gluten.

En los adultos, en cambio, es frecuente que haya formas sin síntomas francos, o incluso completamente asintomáticas, pero en el cuadro típico hay manifestaciones intestinales (dolor abdominal, pérdida de peso, diarrea, hinchazón y fatiga).

La enfermedad celíaca se manifiesta también por otras posibles manifestaciones como «pérdida de peso, fatiga e irritabilidad, palidez en caso de anemia, depresión, dolores en los huesos y las articulaciones.

Calambres musculares, infertilidad o ausencia de menstruación, entumecimiento o dolor neuropático en las extremidades, erupciones cutáneas, úlceras bucales o aftas«, enumera Evelyne Chartier.

Se pueden encontrar síntomas como epilepsia, dolor de huesos, osteoporosis, hepatitis, tiroiditis y deficiencias de vitaminas (A, D, E, B12, K), hierro, folato, calcio, magnesio.

«En los adultos, la enfermedad se diagnostica en promedio más de diez años después de la aparición de los primeros síntomas«, añade nuestro especialista.

Diagnóstico: ¿cómo detectar la intolerancia al gluten?

«Para diagnosticar la intolerancia al gluten, debe realizarse un análisis de sangre para comprobar la presencia de anticuerpos específicos de la enfermedad (antitransglutaminasa) en la sangre.

Si resulta positivo, se realiza una endoscopia con muestras (biopsias) de la parte superior del intestino delgado (duodeno). Finalmente, observe una remisión de los síntomas después de seguir una dieta sin gluten«, explica Evelyne Chartier.

En efecto, la eficacia de la dieta sin gluten en la mejora y desaparición de los síntomas y en la restauración de las vellosidades intestinales (entre 12 y 18 meses) es un elemento que confirma el diagnóstico de la intolerancia al gluten.

Además, «algunos pacientes celíacos tienen anticuerpos negativos y, en casos de fuerte sospecha, puede ser necesaria una endoscopia para hacer el diagnóstico», dice. 

Dieta sin gluten: ¿qué comer?

Los pacientes celíacos deben «eliminar todos los alimentos a base de trigo (trigo) y sus derivados (escanda y kamut), pero también los alimentos a base de cebada, avena y centeno como el pan, la pasta, la masa para pasteles, las galletas, la sémola, los ravioles, el cuscús, el pan rallado, los buñuelos, la pasta de hojaldre«.

Evelyne Chartier recomienda «leer las etiquetas porque el gluten está presente en productos en los que no pensamos necesariamente, como barras de chocolate, helados, salsas, sopas instantáneas, conservas, comidas preparadas, delicatessen, cervezas».

Recetas sin gluten

Tratamientos

El tratamiento se basa en la eliminación total y definitiva de los alimentos que contienen gluten.

El tratamiento se basa en la eliminación total y definitiva de los alimentos que contienen gluten. Muchos productos alimenticios, especialmente los destinados a los lactantes, están ahora disponibles sin gluten.

También es posible «tomar probióticos o suplementos alimenticios que son antiinflamatorios para la pared intestinal», añade Evelyne Chartier. No hay otros tratamientos para la enfermedad celíaca.

Efectos en el cuerpo

La intolerancia al gluten puede desarrollarse en formas más severas si no se sigue una dieta estricta sin gluten.

Las complicaciones más comunes son las consecuencias de la mala absorción de nutrientes en el intestino, como las proteínas, las vitaminas, los minerales (como el hierro) y las grasas.

Debido a que los nutrientes se absorben mal en el intestino, se puede producir una forma de desnutrición que causa fatiga, debilidad muscular, pérdida de peso y deficiencias en la dieta.

Además, cuando el hierro se absorbe mal, las reservas del cuerpo disminuyen, causando anemia. Esto lleva a una gran fatiga, pérdida de peso, falta de aliento, falta de apetito, palidez, taquicardia…

Puede producirse intolerancia a la lactosa, artritis y litiasis urinaria. 

Finalmente, la enfermedad celíaca puede promover el desarrollo de la osteoporosis. Es una enfermedad que debilita los huesos al reducir su resistencia, exponiendo así a los afectados al riesgo de fractura.

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