Ken Kesey el escritor estadounidense

Biografía de Ken Kesey

En 1962, el escritor estadounidense Ken Kesey (1935-2001) adquirió prominencia cuando Viking Press publicó su primera novela, One Flew Over the Cuckoo’s Nest.

Kesey sirvió como vínculo principal entre los Beatniks de la década de 1950 y el movimiento contracultural de mediados y finales de la década de 1960, y su viaje a través del país en 1964 con una banda de seguidores conocidos como los Merry Pranksters fue inmortalizado por Tom Wolfe en The Electric Kool-Aid Acid Test en 1968.Ken Kesey

En 1975, una versión cinematográfica de One Flew Over the Cuckoo’s Nest recibió cinco premios de la Academia, difundiendo la visión de Kesey a una nueva generación.

Con el tiempo, Kesey sería visto como uno de los principales creadores de tendencias del movimiento contracultural durante la década de 1960; sin embargo, cuando era niño y joven, sus sueños y logros eran “todos estadounidenses”.

Nació como Ken Elton Kesey el 17 de septiembre de 1935 en La Junta, Colorado, hijo de Fred A. y Geneve (Smith) Kesey.

A partir de 1941, la familia se mudó varias veces, y finalmente se estableció en Eugene, Oregon, en 1946. Fred Kesey fundó la Eugene Farmers Cooperative, que comercializa los productos Darigold.

Más tarde, Kesey describió a su familia como bautistas de “caparazón duro”, y mantuvo un gran respeto por la Biblia hasta la edad adulta.

A él y a su hermano menor Joe (conocido como Chuck) les encantaba el aire libre, y pasaban su tiempo libre pescando salmones y truchas, y cazando patos y ciervos.

Kesey también disfrutaba de los deportes físicos como el boxeo y las carreras, y era activo tanto en la lucha libre como en el fútbol americano en la escuela secundaria de Springfield (la ciudad adyacente de Eugene). Sus compañeros lo votaron como el candidato con más posibilidades de éxito.

Los logros e intereses de Kesey se expandieron mucho más allá de los deportes al aire libre y físicos. Kesey decoró sets para asambleas y obras de teatro, escribió sketches y ganó un premio al mejor actor.

También tenía una fascinación por la magia que se extendía al ventrílocuo y al hipnotismo. Antes de que Kesey se inscribiera en el programa de comunicaciones y discursos de la Universidad de Oregon, pasó el verano en Hollywood tratando de encontrar piezas de repuesto.

Regresaría al verano siguiente, y aunque tuvo poco éxito, le gustó la nueva experiencia y la gente que conoció.

Al igual que en la escuela secundaria, Kesey fue un estudiante activo en la Universidad de Oregon, participando en el teatro, los deportes y las fraternidades.

Académicamente, su especialización se centró en la actuación y la escritura para la televisión y la radio. Ganó un segundo premio de teatro en la universidad y escribió varios guiones de teatro y documentales para un curso ofrecido por Dean Starlin.

Kesey simultáneamente persiguió su amor por los deportes, ganando eventualmente una beca Fred Lowe en lucha libre. “Sus amigos de Drama no podían entender por qué estaba en el equipo de lucha libre y se asociaba con los atletas”, señaló Stephen L. Tanner en su libro Ken Kesey “y, por supuesto, sus amigos entre los atletas no podían entender por qué se involucraba con el grupo de teatro”.

El 20 de mayo de 1956, mientras estaba en la universidad, Kesey se casó con su novia de la infancia, Faye Haxby.

Experimentado y dramático cambio de vida

Kesey obtuvo su licenciatura en 1957 y regresó a su casa en Eugene, donde trabajó en el negocio de los lácteos durante un año. Había decidido convertirse en escritor, aunque su futuro seguía siendo incierto: con el impulso de sus maestros, había solicitado una beca Woodrow Wilson, que le permitiría continuar su educación, pero también existía la posibilidad de que fuera reclutado.

Tanto la respuesta a la pregunta de la confraternidad como el borrador llegaron por correo el mismo día. Debido a una lesión en el hombro por la lucha libre, Kesey fue clasificado como 4F, descalificándolo para el servicio militar. La beca Woodrow Wilson, por otro lado, le fue concedida, permitiéndole inscribirse en el programa de escritura de Stanford en 1958.

En Stanford, Kesey estudió con Wallace Stegner y Malcolm Cowley, y completó su primera novela inédita sobre atletismo universitario.

Aunque los maestros de Kesey en Stanford tuvieron un impacto significativo en su escritura, también fue muy influenciado por sus compañeros de estudios y los movimientos culturales que rodean a la comunidad.

Kesey se hizo amigo de Larry McMurty, Robert Stone y Wendell Berry, y participó en discusiones de mesa redonda polémicas pero constructivas con sus compañeros escritores.

Se hizo amigo íntimo de Ken Babbs, y los dos se convertirían en co-conspiradores muy unidos en los años venideros. Kesey también se sintió atraído por la cultura beat. Visitó la cercana escena beat de North Beach y leyó obras de Jack Kerouac, William S. Burroughs y Clellan Holmes.

En poco tiempo, la abstemia de Kesey, de origen bautista, llevaba barba, fumaba marihuana y trabajaba en una segunda novela titulada Zoo, sobre la escena beat de North Beach. Aunque no pudo encontrar un editor para la novela, Stanford le concedió el Premio Saxton de 2.000 dólares por una sección del libro.

Kesey vivía en Perry Lane mientras que en Stanford, una hilera de cabañas en las afueras de un campo de golf dentro de Menlo Park. Perry Lane tenía una larga tradición bohemia, y Kesey y sus amigos rápidamente se convirtieron en parte de esa tradición.

“En la calle Lane le presentaron a beber vino, fumar marihuana, intercambiar esposas y una variedad de nuevas actitudes y prácticas”, escribió Tanner.

Su transformación más radical, sin embargo, se produjo después de que se alistó en una serie de experimentos en el Hospital de Veteranos de Menlo Park por sugerencia de un amigo, Vic Lovell.

Allí se le pagó a Kesey para que ingiriera una serie de sustancias psicodélicas, incluyendo el LSD, una experiencia que lo llevó a experimentar con alucinógenos para aumentar la conciencia. Más tarde, fue contratado como ayudante en el hospital donde trabajó en el tercer turno.

Uno voló sobre el nido del cuco

La siguiente novela de Kesey se basó en su trabajo en el Hospital de Veteranos y fue influenciada por su continuo uso de psicodélicos, y sirvió para hacer de él una figura literaria notable.

Narrado por el personaje Chief Bromden, One Flew Over the Cuckoo’s Nest cuenta la historia de Randle Patrick McMurphy, un exuberante y vivaz forastero que evita una sentencia en un centro penitenciario alegando demencia.

Lo envían a un hospital psiquiátrico donde su vitalidad y su voluntad de enfrentarse a la opresiva Gran Enfermera Ratched reaviva a una serie de reclusos a los que se hace amigo. Kesey, según se informa, incluso recibió un tratamiento clandestino de terapia de choque para ayudar en sus descripciones de la experiencia hospitalaria.

La metáfora de One Flew Over the Cuckoo’s Nest, que se centraba en las relaciones entre las figuras de autoridad y los oprimidos, planteaba una cuestión social más amplia para la llamada generación silenciosa, nacida y criada en los suburbios de clase media de Estados Unidos: ¿Los responsables (el gobierno, las empresas) están menos cuerdos que los que siguen órdenes (ciudadanos, trabajadores)? Kesey terminó el libro en el verano de 1961, y con la ayuda de Cowley, One Flew Over the Cuckoo’s Nest fue publicado por Viking en febrero de 1962. El libro se convirtió en un éxito inmediato, crítico y popular.

Kesey regresó a Eugene brevemente en el verano de 1961 y trabajó en la lechería con su hermano Chuck. Comenzó a reunir material para su próximo libro, Sometimes a Great Notion, y continuó trabajando en el manuscrito cuando regresó a Perry Lane en el otoño.

A diferencia de One Flew Over the Cuckoo’s Nest, que tardó diez meses en escribir, el nuevo libro tardaría dos años. Mientras trabajaba en el proyecto, One Few Over the Cuckoo’s Nest continuó ganando atención.

En 1963-64, una versión de Broadway, adaptada por Dale Wasserman, protagonizada por Kirk Douglas y presentada en 82 representaciones. El libro también se vendió bien, permitiéndole a Kesey el dinero necesario para comprar tierras en La Honda, California, una localidad aislada en las montañas de Santa Cruz.

Kesey terminó Sometimes a Great Notion en La Honda, y Viking lo publicó en 1964. Aunque el libro nunca alcanzó el éxito crítico y popular de One Flew Over the Cuckoo’s Nest, muchos críticos lo prefieren. “En términos de estructura, punto de vista y tema”, escribió Barry H. Leeds en su libro Ken Kesey,”es más ambicioso, más experimental y, en última instancia, más exitoso”.

Viaje Mítico Iniciado en Autobús

Después de que Kesey terminó Sometimes a Great Notion, compró un autobús escolar International Harvester School Bus de 1939 (llamado Furthur) y planeó un viaje a Nueva York que coincidió con la publicación del libro en julio de 1964.

El viaje, sin embargo, sería diferente a cualquier otro que los estadounidenses hayan presenciado, con Kesey sirviendo como líder no oficial de un pequeño grupo de amigos que se habían reunido en La Honda.

Juntos, prepararon el International Harvester para el viaje, instalando reproductores de cinta y altavoces, pintándolo de colores psicodélicos y almacenando varios psicodélicos (el LSD era legal en ese momento), y el equipo dejó La Honda el 14 de junio de 1964.

Kesey y los “Merry Pranksters” se embarcaron en una expedición que sirvió de señal a una nueva generación, introduciendo el prototipo hippy en los pueblos y ciudades estadounidenses de costa a costa.

“Se convirtió en una metáfora de las cualidades despreocupadas (y, a veces, descuidadas), hedonistas, desafiantes para la autoridad, de vuelta a la naturaleza y en busca de alternativas de los años sesenta”, escribió Paul Berry en el libro On the Bus .

A finales de agosto de 1964, Kesey y los Pranksters habían regresado a La Honda. Kesey se dedicó a editar 45 horas de películas caseras tomadas durante el viaje, aunque no fue capaz de convertir las imágenes en un estreno en las salas de cine.

A medida que la comunidad poco ortodoxa alrededor de Kesey crecía, atrajo más atención tanto de los vecinos como de las fuerzas de seguridad. El 23 de abril de 1965, la policía arrestó a Kesey y lo acusó de posesión de marihuana. Durante este tiempo, Kesey y los Pranksters también llevaron a cabo una serie de “Pruebas de Ácido”, eventos similares a un festival que se llevaron a cabo en varios lugares donde el LSD fue presentado a un público más amplio.

Después de un segundo arresto por drogas a principios de 1966, Kesey se fue de los Estados Unidos a México para evitar ser procesado. Permaneció en México durante los siguientes nueve meses, donde él, su familia y sus seguidores continuaron viviendo un estilo de vida similar al que habían establecido en La Honda. Cuando Kesey regresó a los Estados Unidos, finalmente recibió dos sentencias ligeras por un total de nueve meses y una multa de $1500.

Establecido en la Granja de Oregon

Después de su liberación, Kesey trasladó a su familia y a los miembros de los Merry Pranksters a una granja en Pleasant Hill, Oregon, que permaneció como su residencia por el resto de su vida.

En 1969 decidió renunciar a un viaje con los Pranksters al Festival de Woodstock, y dejó claro que no eran bienvenidos en su granja a su regreso. Kesey permaneció relativamente aislado hasta 1973 cuando publicó la Venta de garaje de Kesey, una colección de comentarios y obras de teatro.

En 1986 publicó una segunda colección, Demon Box , seguida por el libro infantil, Little Tricker the Squirrel Meets Big Double the Bear, en 1990.

Kesey lanzó Sailor Song en 1992, su primera novela desde Sometimes a Great Notion 28 años antes. Situada en una aldea pesquera de Kunjak, en Alaska, Sailor Song tiene lugar en un futuro próximo, tras una serie de desastres ecológicos.

La reacción crítica al libro fue mixta. “Si Kesey no fuera una figura de culto”, sugirió Gene Lyons en Entertainment Weekly,”Sailor Song probablemente no se habría publicado”. Publisher’s Weekly, sin embargo, señaló que el libro encontró el “humor barroco de Kesey en plena forma”.

La influencia de la vida y obra de Kesey, especialmente durante la década de 1960, ha tenido un gran impacto en la cultura estadounidense.

El mítico viaje en autobús y el estilo de vida contracultural de Kesey and the Merry Pranksters fue inmortalizado en el popular libro de no ficción de Tom Wolfe, The Electric Kool-Aid Acid Test, en 1968.

Wolfe fue uno de los primeros comentaristas en identificar a Kesey como el vínculo esencial entre la cultura beatnik de los años cincuenta y la cultura hippie de mediados y finales de los sesenta. En los años 90, incluso el Instituto Smithsonian reconoció el impacto cultural de Kesey e intentó (sin éxito) comprar el autobús “Furthur”.

A mediados de la década de 1970, cuando One Flew Over the Cuckoo’s Nest se había convertido en una película de los Oscar, el libro en sí mismo había vendido más de cuatro millones de ejemplares y se había adaptado a innumerables cursos universitarios.

En 2006 One Flew Over the Cuckoo’s Nest se transformó una vez más, esta vez en un musical.

Kesey sufrió un derrame cerebral leve en 1997. Cuatro años más tarde, el 10 de noviembre de 2001, Kesey murió de cáncer de hígado en Eugene, Oregon, a la edad de 66 años. “Toda su vida”, escribió el novelista Robert Stone en el New Yorker, “buscaba la piedra filosofal que pudiera devolver al mundo la pura historia de la que estaba hecho”.

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