Leishmaniasis: ¿de dónde viene esta enfermedad y cómo puede ser tratada?

Leishmaniasis

La leishmaniasis es una enfermedad parasitaria que a veces es mortal: cada año se registran 22 casos en Francia y 20.000 muertes en todo el mundo.

Leishmaniasis
Foto Artem Podrez en Pexels

¿Qué es la leishmaniosis?

La leishmaniasis es una enfermedad parasitaria (de ahí el término «parasitosis») que se presenta particularmente en América Central y del Sur, África, el Oriente Medio, Asia Central y la región del Mediterráneo.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la leishmaniasis es responsable de 20.000 a 30.000 muertes en todo el mundo cada año.

Transmitiendo. La leishmaniasis es una enfermedad causada por un parásito del género Leishmania (del que existen 20 especies diferentes).

La Leishmania se transmite a los humanos a través de la picadura de un insecto parecido a un mosquito: la mosca de arena. Sólo las hembras de moscas de arena infectadas con el parásito pueden transmitir la enfermedad.

Cuando entra en el cuerpo, el parásito del género Leishmania entra en los macrófagos (son células del sistema inmunológico) y se multiplica allí hasta que estallan; entonces infectará a otras células.

Leishmaniasis: ¿cuáles son las diferentes formas?

La leishmaniasis se presenta en tres formas:

La leishmaniasis visceral (también conocida como «kala-azar») es la más grave ya que es fatal si no se trata. En 2015, más del 90% de los casos registrados por la OMS se produjeron en el Brasil, Etiopía, la India, Kenya, Somalia, el Sudán y el Sudán meridional. El parásito culpable es Leishmania Donovani

La leishmaniasis cutánea es generalmente benigna: es también la forma más frecuente, con 600.000 a 1 millón de casos registrados cada año. Aproximadamente el 95% de los casos se producen en el continente americano (América del Norte y del Sur), en torno a la cuenca del Mediterráneo, en el Oriente Medio y en el Asia central. La leishmaniasis cutánea puede ser causada por la Leishmania Tropica, la Leishmania Mexicana o la Leishmania Major.

La leishmaniasis de la mucosa cutánea es más común en América del Sur, especialmente en Bolivia, Perú y Brasil. Es causado por la Leishmania Braziliensis.

A saber. En Francia se registran en promedio 22 casos de leishmaniasis por año, en particular en los departamentos de Pirineos Orientales, Cévennes, Provenza, Côte d’Azur y Córcega.

Se trata principalmente de leishmaniasis viscerales causadas por el parásito Leishmania Infantum. Evidentemente, el Instituto Pasteur señala que «los viajeros franceses también pueden ser infectados por otras especies cuando viajan a países endémicos«.

¿Cuáles son los síntomas de la leishmaniosis?

  • Leishmaniasis visceral 

La leishmaniasis visceral es una enfermedad de aparición progresiva o abrupta que causa inicialmente una fiebre irregular (con picos que pueden llegar a los 40ºC) que persiste durante varias semanas. El paciente está pálido y delgado; se puede observar hepatoesplenomegalia (incluido un aumento del volumen del hígado y el bazo) y/o adenopatías (ganglios linfáticos anormalmente agrandados).

A medida que la enfermedad progresa, empeora. Entonces podemos observar:

  • Problemas digestivos: lengua blanca, náuseas, vómitos, pérdida de apetito, diarrea… 
  • Daños pulmonares: una tos seca e irritante, respiración dificultosa…
  • Trastornos hemorrágicos: sangrado de la nariz y/o las encías, hematomas y/o manchas rojas en la piel (púrpura).
  • Anomalías de la sangre: anemia, deficiencia de glóbulos blancos (neutropenia), deficiencia de plaquetas (trombocitopenia)…
  • Leishmaniasis cutánea 

La leishmaniosis cutánea no está presente. Esta enfermedad se caracteriza por la formación de lesiones ulceradas o costrosas en áreas expuestas del cuerpo – cara, manos, piernas…

Estas lesiones (que son similares a las heridas) son rojas, a veces contienen pus, y están cubiertas por una corteza más o menos gruesa.

Crecen progresivamente a medida que la enfermedad avanza y se cubren de escamas blanquecinas, como si la piel se «pelara». Son (generalmente) pocos en número. Pueden ir acompañadas de nódulos subcutáneos (como «bolas» bajo la piel) que indican la presencia del parásito en el tracto linfático.

Leishmaniasis de la mucosa cutánea 

La leishmaniosis de la mucosa cutánea no está presente. Los síntomas de esta enfermedad sugieren inicialmente leishmaniosis cutánea, con lesiones en forma de costras en la piel.

Además, sin embargo, las membranas mucosas de la nariz, la boca y la garganta se destruyen gradualmente. La nariz del paciente, en particular, colapsa y toma la forma de una «nariz de tapir». Hay hemorragia y riesgo de superinfección bacteriana grave.

Diagnóstico y tratamientos: ¿qué tratamiento para la leishmaniosis?

Diagnóstico. La leishmaniosis se diagnostica mediante un examen clínico completo y pruebas parasitológicas o serológicas (muestra de sangre, biopsia, prueba PCR…).

Tratamientos. Actualmente, no hay ninguna vacuna o tratamiento preventivo para la leishmaniasis.

El tratamiento se basa en la administración de los llamados medicamentos «antileishmanios»: antimonio pentavalente (que contiene antimonio: los efectos secundarios son numerosos y a veces graves), anfotericina B (que tiene toxicidad renal y hematológica), miltefosina (por vía oral), isetionato de pentamidina (especialmente contra la leishmaniosis cutánea).

«La leishmaniasis es una enfermedad tratable y curable, pero requiere un sistema inmunológico competente, ya que los medicamentos son incapaces de eliminar completamente el parásito del cuerpo, de ahí el riesgo de recaída si se produce una inmunosupresión«, dice la Organización Mundial de la Salud (OMS).

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