Pantera de Florida La pantera de Florida

Pantera de Florida

La pantera de Florida (Puma  es una subespecie mediana de puma o puma de montaña. No tiene manchas y es de color leonado relativamente oscuro, con pelo corto y rígido.

Tiene patas relativamente más largas, pies más pequeños y una cola más delgada que otras subespecies.Pantera de Florida

Los machos adultos alcanzan una longitud de 85 pulgadas (2,15 m) desde la nariz hasta la punta de la cola y pueden sobrepasar las 150 libras (68 kg) de peso, pero típicamente promedian alrededor de 120 libras (54,5 kg).

Se colocan a unos 60-70 cm (24-28 pulg.) en el hombro. Las hembras son considerablemente más pequeñas, con un peso promedio de 34 kg (75 lb) y una longitud de 1,85 m (70 in). El cráneo de la pantera de Florida ha sido descrito como si tuviera una región ancha, plana y frontal, y nasales anchas, de arco alto o expandidas hacia arriba.

Los gatitos pantera de Florida son de color gris con manchas marrón oscuro o negruzcas y cinco bandas alrededor de la cola. Las manchas desaparecen gradualmente a medida que los gatitos envejecen y son casi imperceptibles a los seis meses de edad. A esta edad, sus brillantes ojos azules se vuelven lentamente hacia el color pajizo marrón claro de los ojos de los adultos.

Tres caracteres externos son a menudo observados en las panteras de Florida en el suroeste de Florida que no se encuentran en combinación en otras subespecies de P. con-color. Estos caracteres son: un ángulo recto torcido en el extremo terminal de la cola; un verticilo de pelo en el medio de la espalda; y un parpadeo irregular y ligero en la cabeza, la nuca y los hombros. El ligero parpadeo puede ser el resultado de las cicatrices de las picaduras de garrapatas. La cola retorcida y los chupones se consideran manifestaciones de la endogamia.

Comportamiento

Las Panteras son esencialmente animales solitarios. Las interacciones entre las panteras fueron poco frecuentes durante un estudio que abarcó desde 1985 hasta 1990. La mayoría de las interacciones ocurrieron entre las hembras adultas y sus gatitos. Las interacciones entre panteras adultas masculinas y femeninas fueron las segundas en frecuencia.

Las interacciones entre hombres y mujeres duraban de uno a siete días y por lo general daban lugar a embarazos. Las interacciones documentadas entre los hombres no eran poco comunes y a veces causaban lesiones graves o la muerte.

Entre 1981 y 1996, la agresión intraespecífica fue la segunda causa de mortalidad de las panteras. Los encuentros agresivos entre mujeres no han sido documentados.

El patrón de distribución involucra a varios machos que mantienen áreas de distribución grandes y mutuamente exclusivas que contienen varias hembras adultas y sus crías dependientes. Esta disposición espacial parece ser un requisito previo para el éxito de la reproducción.

Los hombres son polígamos. La actividad reproductora alcanza su punto máximo en otoño e invierno. El parto se distribuye a lo largo del año y el 81% de los nacimientos se producen entre marzo y julio. El tamaño de la camada varía de uno a cuatro gatitos, con una media de 2,2 gatitos por camada exitosa. Los intervalos entre camadas van de 16 a 37 meses.

Los sitios de la madriguera suelen estar ubicados en una vegetación densa, típicamente de palma enana americana. Los sitios del den son utilizados hasta dos meses por las panteras femeninas y sus camadas (desde el parto hasta el destete).

Las panteras hembras que pierden su camada generalmente producen una de reemplazo. Cinco de las siete hembras cuyos gatitos fueron llevados al programa de cría en cautividad reprodujeron con éxito un promedio de 10,4 meses después de la extracción de la camada.

Se ha documentado que la edad de la primera reproducción es de 18 meses para las hembras. Los primeros encuentros sexuales para los machos se han producido aproximadamente a los tres años de edad, aunque un macho en el Parque Nacional de los Everglades ha sido criado a los 18 meses. La dispersión de las crías ocurre típicamente alrededor de los 1.5 a 2 años de edad, pero puede ocurrir tan pronto como a un año de edad.

La tasa de supervivencia de los gatitos entre los seis meses y el año de edad se ha estimado en 0,9. Esto se basa en una muestra de 15 gatitos con instrumentos de radio monitoreados desde los seis meses hasta el año de edad. Las panteras jóvenes se consideran reclutadas en la población cuando se han reproducido con éxito.

De los 21 gatitos dependientes que recibieron instrumentos radiofónicos y que fueron seguidos después de la independencia, el 71% de las hembras y el 29% de los machos han sido reclutados por la población. La longevidad de los panteras masculinas residentes y las subsiguientes vacantes poco frecuentes en el área de distribución en el hogar hacen que la probabilidad de reclutamiento de hombres sea baja.

Las hembras son reclutadas fácilmente en la población tan pronto como son capaces de reproducirse. Los hombres parecen tener más dificultades para ser reclutados. Sin grandes áreas de hábitat adecuado para acomodar la dispersión, los machos jóvenes tienen pocas oportunidades de ser reclutados como residentes. Como resultado, la capacidad de la pantera de Florida para aumentar y superar la raza está severamente restringida. El reclutamiento exitoso de hombres parece depender de la muerte o del cambio de rango en el hogar de un hombre adulto residente.

La mortalidad de varias fuentes es una preocupación para los panteras. Cuarenta muertes de panteras fueron detectadas y registradas entre enero de 1986 y diciembre de 1996. Roadkills se llevó 14 de estos panteras.

Estas cifras reflejan toda la mortalidad conocida de los panteras y están sesgadas en favor de la muerte en carretera, ya que las únicas muertes documentadas de individuos no instrumentados son el resultado de colisiones. De las 31 muertes de panteras con instrumentos de radio durante el mismo período de tiempo, sólo el 16% fueron muertes en la carretera.

Se cree que la mortalidad infantil es relativamente alta, y que menos de la mitad de todos los embarazos tienen como resultado descendientes que sobreviven más allá de los seis meses de edad. La rotación de la población reproductora es baja, y la mortalidad documentada en las panteras con cuello de radio es mayor en los machos subadultos y no residentes.

Los estudios de hábitos alimenticios de las panteras de Florida indicaron que el jabalí era la presa más comúnmente tomada, seguido por el venado de cola blanca, el mapache y el armadillo de nueve bandas.

No se detectaron variaciones estacionales en la dieta; sin embargo, las panteras que habitan un área de mejores suelos al norte de la Interestatal 75 consumieron presas más grandes. Además, la abundancia de ciervos era hasta ocho veces mayor al norte de la Interestatal 75. El ganado doméstico se encontró con poca frecuencia en excrementos o matanzas, aunque el ganado estaba fácilmente disponible.

Hábitat

Los paisajes nativos dentro de la región de Big Cypress Swamp están dominados por pantanos de pino, ciprés y agua dulce, entremezclados con bosques de pantanos mixtos, bosques de hamacas y praderas. Las tierras privadas representan alrededor del 50% del área de distribución de las panteras ocupadas en el sur de Florida. El área contigua más grande de hábitat de las panteras es el ecosistema de la Reserva Nacional Big Cypress/Everglades.

Los suelos de peor calidad que prevalecen al sur de la Interestatal 75 no producen la calidad o el volumen de forraje necesario para mantener grandes manadas de ciervos y otras presas. Por lo tanto, el hábitat en la Reserva Nacional Big Cypress y el Parque Nacional Everglades no es tan productivo como en el norte y oeste del Condado de Collier en términos de salud, reproducción y densidad de las panteras.

Las tierras privadas contienen algunos de los hábitats más productivos de las panteras, pero la mejora de los suelos y el drenaje también hacen que estas tierras sean más adecuadas para la agricultura intensiva y el crecimiento urbano que las tierras públicas.

Los bosques nativos de tierras altas son los preferidos por los panteras en el suroeste de Florida. Los tipos de hábitat altamente preferidos están relativamente limitados en disponibilidad, pero son buscados por las panteras como cobertura de descanso diurno.

Los matorrales del sotobosque de la serenoa alta, casi impenetrable, han sido identificados como la cubierta más importante para el descanso y la madriguera de las panteras. Las primeras investigaciones de radio-telemetría indicaron que el uso de bosques pantanosos mixtos y bosques de hamacas por parte de las panteras fue mayor de lo esperado en relación con su disponibilidad dentro del área de distribución del hogar.

A medida que las investigaciones se expandieron a tierras privadas entre 1985 y 1990, se determinó que los panteras prefieren los bosques nativos de las tierras altas, especialmente las hamacas de madera dura y las maderas planas de pino, en lugar de los humedales y los hábitats perturbados. Las hamacas de la madera dura eran preferidas constantemente por las panteras, seguidas por las maderas planas del pino. Esto puede estar relacionado con el hecho de que, entre los principales tipos de vegetación del sur de Florida, las hamacas tenían el mayor potencial para producir venado cola blanca, una importante especie de presa.

Los machos panteras utilizan más tipos de coberturas y tienen un rango de distribución más amplio que las hembras. Los machos que se dispersan pueden vagar ampliamente a través de áreas no boscosas y perturbadas. Los hábitats evitados por las panteras incluyen tierras agrícolas, áridas, arbustos y matorrales, y praderas secas. Las panteras no se han encontrado en los pastos durante el día, pero pueden viajar a través de ellos durante la noche.

Distribución
Históricamente, la pantera de Florida se distribuía desde el este de Texas o el oeste de Louisiana y el valle inferior del río Mississippi hacia el este a través de los estados del sureste en general, integrándose al norte con F. c. couguar, y al oeste y noroeste con F. c. stanleyana y F. c. hippolestes. La pantera de Florida se extendió históricamente a través de Arkansas, Louisiana, Mississippi, Alabama, Georgia, Florida y partes de Carolina del Sur y Tennessee.

La única población que queda está centrada en y alrededor de la región fisiográfica de Big Cypress Swamp/Everglades en el sur de la Florida. Los datos sobre los miembros de esta población con instrumentos de radio indican que está centrada en los condados de Collier y Hendry del suroeste de Florida. También se han documentado panteras instrumentadas en los condados de Broward, Dade, Glades, Hardee, Highlands, Lee, Monroe y Palm Beach. Todavía hay grandes áreas de tierras de propiedad privada en los condados de Charlotte, Collier, Hendry, Lee y Glades donde pueden residir individuos no declarados.

Las tierras privadas representan aproximadamente la mitad del área de distribución de las panteras ocupadas en el sur de Florida. Esta estimación está respaldada por más de 16 años de datos de telemetría. La mayor concentración de hábitat de panteras ocupadas y sin protección se encuentra en tierras privadas en el este del condado Collier y el sur del condado Hendry. En general, estas tierras privadas están ubicadas al norte del hábitat más importante de las panteras en tierras clave de propiedad pública. En su mayor parte, las tierras de propiedad privada son más altas en elevación, mejor drenadas, tienen un porcentaje más alto de hamacas de madera dura y maderas planas de pino, y son más altas en fertilidad/productividad natural que las tierras públicas al sur de la Interestatal 75. Una diferencia en los suelos y los patrones de drenaje se refleja en una mayor vegetación de tierras altas y presas más abundantes en las tierras por encima de la Interestatal 75. Estos factores, en combinación con algunas prácticas de manejo, tienden a hacer el área más atractiva e incrementan la capacidad de carga del venado cola blanca y el jabalí. Esto resulta en panteras que están en mejor condición física y más productivas que los individuos que utilizan el hábitat sólo en tierras públicas.

Amenazas

De las 27 subespecies reconocidas de P. concolor, la pantera de Florida es la única subespecie que queda en el este de los Estados Unidos. La población de este gran gato puede haber llegado a ser de hasta 500 a principios del siglo XX.

La caza, la pérdida de hábitat a través del desarrollo residencial y agrícola, la pérdida de la base de presas y otros factores estresantes han provocado el declive de esta especie desde entonces. En 1950, la pantera de Florida fue declarada especie de caza en el Estado de Florida. Esta acción resultó en la primera regulación de la cosecha de las panteras.

En 1958 fue incluida bajo la ley estatal como una especie en peligro de extinción. La población se estimaba entre 100 y 300 habitantes en todo el estado en 1966. El gobierno federal hizo lo mismo, y en 1967 incluyó a la especie en la lista de especies en peligro de extinción.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos citó las fuertes presiones de caza y captura, la incapacidad de la especie para adaptarse a los cambios en el medio ambiente, y las presiones del desarrollo como las razones del declive de la pantera de Florida. La población actual oscila entre 30 y 80 individuos.

En una población con cifras tan bajas, cualquier forma de mortalidad es motivo de preocupación. La mortalidad anual de las panteras fue en promedio de 3.5 por año entre 1986 y 1996, con un 35% de esa mortalidad atribuible a influencias humanas.

El aislamiento geográfico de la pantera de Florida, el pequeño tamaño de la población y la endogamia asociada han resultado en una pérdida significativa de variabilidad genética y salud de la población.

Los datos sugieren que la pantera está experimentando depresión por endogamia, lo que resulta en una disminución de la calidad del semen, disminución de la fertilidad y la supervivencia neonatal, defectos cardíacos congénitos y susceptibilidad a enfermedades (como el virus de la inmunodeficiencia felina).

Muchas panteras mueren por colisiones con vehículos de motor. Esta fuente de mortalidad representó el 47% de las muertes documentadas entre 1979 y 1991. Sin embargo, un estudio imparcial basado en la muerte de panteras con instrumentos de radio encontró una pérdida del 16% por accidentes de tráfico entre 1986 y 1996.

Aunque no se conoce del todo la importancia relativa de las muertes en carretera para otras fuentes de mortalidad, ha sido la causa de mortalidad más frecuentemente documentada.

Los pasos subterráneos para la fauna silvestre se han utilizado como una herramienta para reducir los riesgos en algunas áreas problemáticas. Sin embargo, las carreteras también pueden afectar a las panteras a través de la fragmentación del hábitat adecuado. Debido a su amplio rango de movimientos y extensos requerimientos espaciales, las panteras son particularmente sensibles a la fragmentación del hábitat.

La expansión de la infraestructura de transporte en el suroeste de Florida amenaza la persistencia a largo plazo de la pantera de Florida en estado salvaje.

El rápido aumento de las poblaciones humanas y la expansión de la agricultura están comprometiendo la capacidad de los hábitats naturales para mantener una población de panteras autosuficiente.

La expansión continua de la costa este urbanizada de Florida, el crecimiento creciente en la costa oeste y la expansión del desarrollo agrícola en el interior han ejercido una presión cada vez mayor sobre los bosques de los condados de Collier, Glades, Highlands y Hendry.

Las tierras privadas deben ser seleccionadas para su conservación en apoyo del manejo a largo plazo de los panteras. Cuando los usos actuales en estas tierras son compatibles con las panteras, se debe alentar económicamente a los propietarios para que continúen con estas prácticas.

Conservación y Recuperación

Los esfuerzos tempranos de conservación y manejo que beneficiaron a la pantera de Florida incluyeron la adquisición de tierras y la conservación. Después de casi una década de planificación, el Parque Nacional Everglades fue establecido en 1947.

El Santuario del Pantano de Sacacorchos fue establecido en 1954 cuando la Sociedad Nacional de Audubon y The Nature Conservancy compraron un tramo de ciprés de crecimiento antiguo de la Compañía de Ciprés de Lee Tidewater. La pantera de Florida fue designada como en peligro por el Estado de Florida en 1958, y por el FWS en 1967.

La Reserva Estatal Fakahatchee Strand fue establecida en 1974, y el Servicio de Parques Nacionales comenzó a adquirir la Reserva Nacional Big Cypress en 1978. Bajo una ley promulgada en Florida en 1978, el asesinato deliberado de una pantera es un delito grave.

Los límites de velocidad se redujeron durante la noche en la R.S. 84 y la R.S.R. 29 en 1984 en un esfuerzo por reducir el número de colisiones entre vehículos y panteras. La adquisición de NWR se inició en 1989, el mismo año en que los panteras fueron observados por primera vez usando pasos subterráneos instalados cuando el S.R. 84 fue convertido a la Interestatal 75.

Los esfuerzos de conservación más recientes incluyen la aceleración y finalización de la adquisición estatal del proyecto Save Our Everglades, incluyendo la Reserva Estatal de Fakahatchee Strand y Picayune Strand State Forest (anteriormente South Golden Gate Estates y Belle Meade) con fondos federales equivalentes.

El Okaloacoochee Slough, el primer terreno de propiedad pública en el condado de Hendry, fue comprado por el Estado de Florida y el FWS en 1996. Se agregaron tierras a la Reserva Nacional Big Cypress y a la Reserva Nacional de Vida Silvestre cuando se finalizó el intercambio de tierras Collier-Phoenix a fines de 1996.

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos está investigando el uso de programas de incentivos para propietarios de tierras para proteger el hábitat de las panteras.

Algunos terratenientes privados en el suroeste de Florida han iniciado un esfuerzo de base para vincular la reforma del impuesto al patrimonio federal con la protección del hábitat de especies en peligro de extinción.

La opinión pública necesita que las agencias estatales y federales hagan todo lo posible para prevenir la extinción de la pantera de Florida. En 1986 se estableció un comité interinstitucional, el Comité Interinstitucional, para proporcionar un programa de recuperación coordinado y cooperativo para el pantera.

Los esfuerzos de recuperación están poniendo énfasis en tres áreas principales: protección y mejora de la población silvestre restante, los hábitats asociados y los recursos de presas; mejora de la salud genética y la viabilidad de la población; y restablecimiento de las poblaciones dentro del área de distribución histórica de las panteras.

La protección y mejora de la población silvestre, su hábitat asociado y los recursos de presas es fundamental para mantener una población autosuficiente de panteras en el sur de Florida.

Esta acción debe llevarse a cabo mediante una gestión adecuada de las tierras públicas existentes y la preservación de las tierras privadas clave, especialmente las tierras altas boscosas bien drenadas y productivas.

Un Plan de Preservación de Hábitat para el hábitat de las panteras en el sur de la Florida fue desarrollado en 1993.

Este plan identifica el hábitat ocupado y potencial de las panteras, las amenazas a estos hábitats y las opciones disponibles para mantener un hábitat suficiente para una población autosuficiente de panteras en el sur de Florida.

Sin embargo, la aplicación del Plan de Preservación del Hábitat ha sido un tanto difícil. Algunos terratenientes privados temen perder oportunidades de uso de la tierra y se oponen a la investigación y a los esfuerzos de conservación.

Se debe alentar a los administradores de tierras públicas ocupadas por panteras a mantener la calidad del hábitat donde la densidad de panteras es alta, y a mejorar las condiciones del hábitat donde la densidad de panteras es baja, a fin de acomodar la dispersión de los subadultos.

Aunque la densidad de las panteras puede estar limitada por las condiciones ambientales en algunas tierras públicas, su importancia como área de distribución de las panteras a la luz de la disminución del hábitat en tierras privadas es una razón de peso para mejorar las condiciones de las panteras en estas reservas.

La segunda área que se enfatiza en el esfuerzo de recuperación de las panteras es la salud genética y la viabilidad de la población. La persistencia de la población parece depender de la restauración exitosa de la salud y viabilidad genética.

Se implementó un programa de manejo genético con la liberación de ocho pumas de Texas en el sur de la Florida en la primavera y el verano de 1995.

Este programa debería restaurar el fondo genético deprimido mediante el reemplazo de la variabilidad de esta subespecie anteriormente contigua sin alterar significativamente la composición genética básica de la pantera de Florida, o inundando el fondo genético existente que puede adaptarse a las condiciones ambientales locales.

En enero de 1998 habían nacido seis camadas de gatitos, y tres gatitos de dos camadas se han dispersado potencialmente y ya no están con sus madres. Uno de los objetivos del programa es la radio-instrumentalización de todas las crías para que el progreso de la restauración genética pueda ser monitoreado de cerca. Puede pasar algún tiempo antes de que podamos determinar si estas crías son reclutadas con éxito en la población.

El restablecimiento de la población es la tercera tarea importante de recuperación bajo investigación y es el tercer eslabón esencial para la prevención de la extinción de la pantera de Florida.

El objetivo de recuperación identificado en el Plan de Recuperación de 1987 es lograr al menos tres poblaciones viables y autosuficientes dentro del área de distribución histórica de la pantera de Florida.

Para lograr este objetivo, habrá que restablecer al menos dos poblaciones adicionales. La viabilidad de reintroducir la pantera en un sitio del norte de Florida ha sido estudiada y evaluada en dos experimentos.

Este proceso involucró la selección del sitio, la evaluación y el establecimiento y monitoreo de la población sustituta. Durante un estudio de dos fases, 26 pumas fueron liberados en el área de estudio del norte de Florida y el sur de Georgia como panteras sustitutas. Seis de los pumas liberados nacieron y crecieron en cautiverio.

Los 20 restantes fueron capturados en estado salvaje en el oeste de Texas y trasladados a Florida. De los pumas translocados, todos menos tres fueron liberados al medio silvestre poco después de llegar a Florida. Los otros tres fueron parte de un estudio inicial para desarrollar técnicas y tecnología de cría en cautiverio para la pantera de Florida, y habían sido mantenidos en instalaciones de cría en cautiverio en Florida durante dos a ocho años antes de su liberación.

El restablecimiento de las poblaciones de panteras en porciones del área de distribución histórica es biológicamente factible.

El hábitat y las presas disponibles en el norte de Florida y el sur de Georgia son suficientes para mantener una población viable y autosuficiente de panteras de Florida.

El riesgo de extinción de la pantera sólo puede reducirse significativamente mediante el restablecimiento de poblaciones adicionales. Sin embargo, los complejos problemas sociales identificados durante los estudios de reintroducción tendrían que ser tratados satisfactoriamente antes de restablecer una población de panteras.

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