¿Qué es el selenio?

Selenio

El selenio es también un oligoelemento presente en cantidades ínfimas en el cuerpo, pero no obstante es indispensable. 

Debido a su función antioxidante, se utiliza ampliamente como suplemento dietético, a menudo en combinación con las vitaminas A, C y E, con las que actúa en sinergia.

El papel más conocido del selenio es su papel antioxidante. En efecto, ayuda a luchar contra los radicales libres, en particular participando en el metabolismo de la glutatión peroxidasa (enzima cuya función es proteger las membranas celulares del ataque de los radicales libres). 

Beneficios del selenio
Foto Pixabay

Por su función antioxidante, el selenio actúa en sinergia principalmente con la vitamina E, pero también con la vitamina C y el betacaroteno (provitamina A).

Tiene una acción sobre la protección de la piel, así como sobre la calidad de la visión.

También ayuda a mantener el sistema inmunológico, y actúa como desintoxicante para el cuerpo.

Por último, se cree que desempeña un papel en la fertilidad masculina al promover la espermatogénesis.

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Descripción del selenio

El selenio (símbolo Se en la Tabla Periódica de Elementos) es uno de los oligoelementos antioxidantes. 

En el cuerpo, está ligado a varias proteínas y se almacena principalmente en los músculos. 

Los beneficios del selenio

  • El selenio entra en la estructura de varias enzimas antioxidantes: glutatión peroxidasa y tioredoxina reductasa. Estas enzimas ayudan a neutralizar el exceso de radicales libres presentes en el cuerpo, que aceleran el envejecimiento celular y promueven la aparición de diversas enfermedades, incluidas las cardiovasculares. 
  • La tioredoxina reductasa ayuda a regenerar las vitaminas C y E, que también tienen una acción antioxidante. 
  • El selenio es un modulador de las respuestas inmunológicas (especialmente antivirales) y antiinflamatorias
  • Participa en la desintoxicación de ciertos compuestos tóxicos, metales pesados y xenobióticos (moléculas extrañas)
  • Está involucrado en el metabolismo de la tiroides

Referencias nutricionales (ingestas de nutrientes recomendadas)

La ingesta de nutrientes recomendada, proporcional al peso corporal, se establece, para los niños, en 1 µg por kilogramo de peso corporal al día1.  Para los adultos (mujeres y hombres), se fija en 70 µg por día. 

Las personas mayores de 75 años, la ingesta recomendada es de 80 µg por día, teniendo en cuenta el aumento del estrés oxidativo con la edad avanzada y para mantener el buen funcionamiento del sistema inmunológico. 

Los deportistas que se entrenan intensamente, se propone una ingesta complementaria de 10 a 30 µg por día, proporcional al gasto de energía, teniendo en cuenta los fenómenos oxidativos causados por el trabajo muscular. 

Fuentes dietéticas de selenio

Los alimentos más ricos en selenio son los pescados y mariscos. Luego están las carnes, los despojos, los huevos, las legumbres, los alimentos integrales y las nueces. 

¿Dónde lo encontramos?

El selenio se encuentra principalmente en frutos secos, carne, despojos, mariscos, pescado, granos enteros, algunas frutas y verduras (tomates, peras, naranjas, puerros cocidos, nabos cocidos, cebollas cocidas, crucíferas…), etc.

Cabe señalar que las fuentes vegetales son buenas fuentes de selenio sólo si proceden de zonas con suelos ricos en selenio. 

Lo mismo ocurre con las fuentes animales, cuyo contenido está directamente relacionado con la alimentación animal.

Deficiencia y exceso

Los casos de exceso de selenio son muy raros, ya que el selenio sólo puede volverse pro-oxidante en casos extremos de sobredosis.

Se pueden encontrar deficiencias en ciertas categorías de la población, como los ancianos, las personas con problemas de absorción intestinal (enfermedad celíaca, enfermedad de Crohn, etc.), los vegetarianos, los fumadores, los alcohólicos, los deportistas, las personas que viven en regiones con suelos pobres en selenio, etc.

Corrección de la deficiencia de selenio ++

La suplementación de selenio puede proteger contra la enfermedad de Keshan (una enfermedad cardíaca relacionada con la deficiencia de selenio), pero no corrige la insuficiencia cardíaca una vez que la enfermedad ha comenzado. 

Sin embargo, también se cree que esta condición está relacionada con una infección viral. 

Prevención del cáncer de próstata ++

Los estudios de observación sugieren un efecto protector del selenio contra el cáncer, lo que podría explicarse por sus efectos antioxidantes y de modulación de la respuesta inmunitaria. 

La síntesis de varios estudios ha demostrado una reducción del 31% del riesgo de cáncer (33% para el cáncer de vejiga, 22% para el cáncer de próstata en los hombres) y una reducción del 45% de la mortalidad por cáncer en los consumidores más altos de selenio en comparación con los consumidores más bajos.

Otro análisis de 20 estudios encontró una asociación inversa entre los altos niveles de selenio en la sangre y el riesgo de cáncer de próstata. 

Cáncer de Próstata

Algunos estudios de intervención han mostrado un interés en el selenio para la prevención del cáncer de próstata. 

Por ejemplo, en el estudio NPC (Nutritionnal prevention of cancer), realizado inicialmente para evaluar el interés del selenio en la prevención de la recurrencia del cáncer de piel.

Los hombres que recibieron 200 µg de selenio por día durante 7 años y medio desarrollaron la mitad del cáncer de próstata en comparación con los que recibieron un placebo. 

Sin embargo, este suplemento no cambió las tasas de recurrencia del cáncer de piel6. 

En 2007, el Fondo Mundial para la Investigación sobre el Cáncer (WCRF) informó de que una ingesta de 200 µg de selenio al día parecía tener un efecto protector contra la reaparición del cáncer de próstata. 

Por el contrario, el estudio de intervención «SELECT», realizado durante 5,5 años en 35.500 hombres mayores de 50 años, no previno el cáncer de próstata con un suplemento de 200 µg de selenio por día8. 

Prevención de enfermedades cardiovasculares +

El selenio podría ser de interés en la prevención cardiovascular, dada su acción antioxidante en varias enzimas. 

Sin embargo, los estudios de observación son contradictorios. 

Mientras que algunos concluyen que existe una asociación entre los bajos niveles de selenio en la sangre y un mayor riesgo de enfermedad coronaria, otros no encuentran esta relación. 

En un estudio de intervención, la suplementación con 100, 200 o 300 µg de selenio por día durante 6 meses redujo los niveles de colesterol total y malo en la sangre de los ancianos. 

Por otra parte, la síntesis de varios estudios muestra que la suplementación con selenio no tiene ningún efecto en la ocurrencia de accidentes cardiovasculares. 

Estos decepcionantes resultados podrían explicarse por el hecho de que los sujetos incluidos en los estudios no tenían inicialmente una deficiencia o un déficit de selenio. 

Riesgos de una subdosis y una sobredosis de selenio

Riesgos en caso de deficiencia de selenio

La esencialidad del selenio fue descubierta con la enfermedad de Keshan, una forma de insuficiencia cardíaca vinculada a una deficiencia de este oligoelemento. 

Esta cardiomiopatía puede llevar a la muerte en ausencia de suplemento de selenio. 

Más frecuente que la deficiencia, la carencia de selenio puede deberse a una ingesta insuficiente, en particular en el caso de una dieta vegetariana o a una mala asimilación tras un trastorno intestinal pequeño (enfermedad celíaca, enfermedad de Crohn, etc.). 

Puede provocar una arritmia cardíaca, una menor resistencia a las infecciones, debilidad muscular, anemia, manifestaciones artrósicas. Asociado con la deficiencia de yodo, puede conducir al hipotiroidismo (deficiencia de la hormona tiroidea). 

Riesgos en caso de exceso de selenio

El exceso crónico de selenio induce a la selenosis, lo que provoca lesiones en la piel, pérdida de cabello y uñas, trastornos digestivos, fatiga, irritabilidad, aliento con olor a ajo y un sabor metálico en la boca.

El exceso de selenio puede estar vinculado a una suplementación excesiva o, en ciertas regiones, a la ingestión de agua potable rica en este oligoelemento. 

El contenido de selenio del agua del grifo se limita a 10 µg por litro. 

El límite de la dosis de seguridad ha sido fijado por los expertos franceses en 150 µg por día, incluyendo todas las ingestas, incluyendo alimentos, agua potable e incluso suplementos dietéticos.

Es más alto en otros países, por ejemplo 400 µg en los Estados Unidos1. 

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