¿Qué es una proteína?

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Las proteínas, a menudo llamadas los "ladrillos de la vida", son componentes esenciales de la biología y la química de todos los seres vivos. Son moléculas complejas y versátiles que desempeñan un papel fundamental en una amplia variedad de funciones biológicas, desde la estructura celular hasta la regulación metabólica. En esta introducción de 200 palabras, exploraremos qué son las proteínas y por qué son tan cruciales para la vida.

Las proteínas están formadas por cadenas de aminoácidos, que son los bloques de construcción básicos. Cada proteína tiene una secuencia única de aminoácidos que le confiere su estructura tridimensional y su función específica. Pueden ser pequeñas y simples o enormes y extremadamente complejas, dependiendo de su papel en el organismo.

Índice

Proteína. Cómo Funciona en Nuestro Cuerpo

La diversidad de funciones de las proteínas es asombrosa. Algunas actúan como enzimas, catalizando reacciones químicas en el cuerpo. Otras, como las hormonas, regulan procesos metabólicos y el equilibrio en el cuerpo. Las proteínas estructurales, como el colágeno, proporcionan soporte y fuerza a los tejidos. También encontramos proteínas en los anticuerpos del sistema inmunológico, en los músculos y tejidos contráctiles, y en la hemoglobina, que transporta oxígeno en la sangre.

Todos los seres vivos están hechos de moléculas. Por ejemplo, el agua que constituye casi el 70% de nuestros cuerpos es una molécula. 

Las moléculas son conjuntos de dos o más átomos. El agua es, por lo tanto, una "pequeña" molécula ya que está compuesta por un átomo de oxígeno y dos átomos de hidrógeno.

¿Pero qué contiene el 30% restante de nuestro cuerpo?

Las proteínas son, en esencia, las obreras de la biología, desempeñando un papel crucial en prácticamente todos los aspectos de la vida. Esta introducción sentará las bases para explorar con mayor detalle la importancia y la diversidad de las proteínas en el mundo de la biología y la química.

El 30% restante son moléculas que generalmente son más grandes que el agua y se llaman polímeros, del griego poly=multiple mothers=partes. 

De hecho, están compuestos de varias moléculas unidas entre sí para formar una cadena. Y la mitad de este 30%, es decir, el 15% de nuestro cuerpo, son proteínas. 

Las proteínas son ensamblajes de aminoácidos. Hay miles de proteínas con diferentes formas y funciones. 

Pero todos ellos contribuyen al buen funcionamiento de nuestro cuerpo.

Por ejemplo, algunos ayudan a digerir la comida, otros ayudan a transportar el oxígeno en nuestra sangre, y finalmente, ¡las proteínas también son necesarias para hacer proteínas!

En primer lugar, ¿qué es una proteína?

Las proteínas son moléculas que se encuentran en todos los seres vivos (y en los virus). Se producen mediante el ensamblaje de varios elementos llamados "aminoácidos".

En la naturaleza se pueden encontrar millones de aminoácidos diferentes. Sin embargo, sólo unos 20 están presentes en los seres vivos.

Los aminoácidos son moléculas compuestas por la misma parte ácida y básica también llamada amina (lo opuesto al ácido). 

Sin embargo, se distinguen por la parte llamada cadena lateral unida a un carbono, en púrpura en la imagen de abajo.

Aquí te mostramos cómo es un aminoácido. Lo importante es que encontramos unos 20 de ellos en nuestros cuerpos. Podemos diferenciarlos por lo que hay en la parte púrpura. 

Como se mencionó anteriormente, las proteínas son una colección de aminoácidos. Los aminoácidos se ensamblan "anidando" su parte básica con la parte ácida. 

Un poco como un brazalete de cuentas que tienen diferentes colores. ¡Imagina si pudieras hacer pulseras con veinte colores diferentes! 

Hay miles de posibilidades dependiendo del orden de las cuentas, sus colores y el número que elijas.

Cómo Funcionan

Otra cosa importante que hay que saber sobre las proteínas es que se mueven. Los aminoácidos se atraen o repelen dependiendo de su naturaleza química.

Esto lleva a un movimiento de la proteína, el brazalete, que, por ejemplo, se doblará en una bola. 

La composición determina la forma en el espacio que tomará el brazalete de aminoácidos, la estructura de la proteína. 

Proteína: una secuencia de aminoácidos como un brazalete, compuesto de cuentas de aminoácidos. 

Este brazalete toma una forma tridimensional más o menos rígida, diferente según su composición. 

¿Por qué importa? Porque la estructura determina la función de la proteína. Porque lo que se puede hacer con un globo redondo, no se puede hacer con un dado. 

En nuestro cuerpo, es lo mismo, una proteína en forma de bola, por ejemplo, será capaz de almacenar y proteger elementos en su centro.

Esta pequeña bola (de unos 10 nanómetros de diámetro) está compuesta por 24 proteínas idénticas y almacena hierro en su centro. 

¿Para qué se utilizan las proteínas?

Estas pueden tener diferentes funciones para los humanos. Participan en la estructura de la célula, como un bloque de construcción, o aceleran las reacciones químicas. 

Reparan las células, hacen que nuestros músculos se contraigan, reconocen las invasiones de elementos extraños y movilizan las fuerzas de defensa en caso de infección. 

Otros llevan nutrientes como la hemoglobina que lleva el oxígeno. Como pueden ver, las proteínas son activas y esenciales en todo nuestro cuerpo.

Varias formas de proteínas están representadas aquí. La forma determina la función. 

Por lo tanto, pueden tener muchas funciones y tamaños diferentes (si se hace clic en la imagen, se llegará a un sitio con la misma imagen interactiva y la descripción de las diferentes proteínas y sus funciones). 

Pero las proteínas también están presentes en otros seres vivos y en los virus.
Así, el coronavirus puede atacar nuestro cuerpo con la proteína S como Spike. 

De hecho, estas proteínas se encuentra en la superficie del virus, es esta proteína la que forma una de las puntas de la corona que da al virus su nombre.

Su estructura es muy importante porque permite que se aferre a nuestras células, como una llave en una cerradura. Una vez adherido, el virus puede entrar y multiplicarse.  

Ahora que los investigadores saben cómo es la proteína Spike, pueden diseñar tratamientos y/o vacunas para adherirse a sus picos. 

¡El virus quedaría atrapado! Esto es también lo que nuestros cuerpos hacen para curarse: encontrar y que se unan a las proteínas de Spike para bloquearlas.

¿Cómo se produce la proteína?

En un artículo anterior sobre los OMG, se le dijo sobre el ADN contenido en todas nuestras células: "Este ADN es como un manual de instrucciones que contiene toda la información necesaria para que la planta o el animal en cuestión funcione correctamente".

Es en el ADN donde encontramos la receta para hacer nuestras proteínas. 

Esta información se transmite a máquinas moleculares, llamadas ribosomas, que la utilizan para hacer proteínas mediante el ensamblaje de aminoácidos en el orden correcto.

Estas máquinas moleculares son también grandes conjuntos de moléculas y proteínas, que contienen miles de átomos! Es raro, pero es parte de los misterios de la vida.

Para hacer proteínas, nuestros cuerpos necesitan, por supuesto, aminoácidos. 

De los veinte aminoácidos, ocho deben ser necesariamente recuperados de los alimentos que comemos. 

Estos son los llamados aminoácidos esenciales que se encuentran en las carnes, legumbres y cereales. 

Resumen

Dicho de manera sencilla las proteínas son como brazaletes de perlas, producidas por nuestras células gracias a las cuentas de aminoácidos, algunas de las cuales provienen de nuestros alimentos. 

Estos brazaletes se utilizan para la mayoría de las funciones esenciales de nuestro cuerpo.

Existen algunos suplementos que te ayudan a generar proteínas en tu cuerpo, aunque son poco recomendados es bueno saber que existe esta opción.

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Rocío Bernal

Soy Rocío, licenciada en Sistemas de Información por la Universidad de Guadalajara con 18 años de experiencia en tecnología WEB, SEO, SEM y SQL. Mi éxito como redactora y emprendedora destaca en mi carrera. Más allá de mis logros profesionales, mi pasión es el empoderamiento de la mujer en la educación y el cuidado de la familia, un valor arraigado en la comunidad tapatía.

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