Peligrosos los aditivos alimentarios

¿Son peligrosos los aditivos alimentarios?

¿Quién no se ha sorprendido nunca al leer la lista de ingredientes en los envases de los alimentos?

Descubrimos un E509 en un frasco de pepinillos, un E224 en un frasco de mostaza, un E338 en una lata de cola… Detrás de estos misteriosos y opacos códigos se esconden aditivos alimentarios. 

aditivos alimentarios
Foto cottonbro en Pexels

¿Para qué son los aditivos?

Entre ellos, los conservantes y los tintes son los más conocidos. Pero hay muchos otros, con diversas funciones: potenciadores del sabor, agentes de recubrimiento, antioxidantes, etc.

Los aditivos son sustancias, químicas o naturales, que normalmente no se consumen como alimentos pero que se añaden a ciertos alimentos para prolongar su vida útil (conservantes).

Para hacerlos más apetitosos jugando con su color (colorantes para dulces), o para mejorar su textura (espesantes, como los almidones o la goma de mascar)…

Algunos síntomas

¿Cuáles son las consecuencias de la adición de tales sustancias en nuestra salud?

Se han notificado algunos casos de reacciones cutáneas (como la urticaria), síntomas respiratorios, en particular en sujetos asmáticos (espasmos bronquiales), o problemas digestivos.

Contrariamente a la creencia popular, rara vez se trata de una verdadera alergia, sino más bien de una intolerancia a estos productos.

Alergia e intolerancia

La alergia se basa en reacciones inmunológicas con producción de anticuerpos (el cuerpo se defiende de lo que considera una agresión).

Mientras que la intolerancia suele ser una deficiencia enzimática (el cuerpo no dispone del equipo enzimático necesario para «digerir» la sustancia).

Las alergias graves relacionadas con los aditivos son mucho menos frecuentes que las relacionadas con los alimentos», dice Marie-Hélène Loulergue, de la Dirección de Evaluación de Riesgos de la Agencia Francesa de Seguridad Alimentaria (Afssa).

El deber de informar

Una directiva de noviembre de 2003, que exige que los ingredientes que más comúnmente causan alergias o intolerancias graves se enumeren en su totalidad (y no bajo un nombre de código), se refiere a once alimentos, como huevos o mariscos, y sólo dos aditivos: el dióxido de azufre y los sulfitos.

Estos dos conservantes cubiertos por la Directiva se utilizan en particular en vinos, cervezas, frutos secos, purés en copos, confituras o mermeladas.

«Otros aditivos han sido mencionados en la literatura científica como causantes de algunos casos de intolerancia o de fenómenos alérgicos, pero con demasiada poca frecuencia para ser incluidos en esta directiva, que sin embargo es susceptible de evolucionar», añade Marie-Hélène Loulergue.

Este es el caso de ciertos edulcorantes (que sustituyen al azúcar en los productos bajos en grasas), para los cuales, sin embargo, rara vez se han confirmado reacciones alérgicas.

La tartracina (E102), un agente colorante, puede causar molestias en las personas que sufren de urticaria o asma.

La intolerancia a un alimento (semillas de sésamo, gluten…) o a un aditivo no siempre es fácil de diagnosticar.

Esto requiere una prueba doble ciego controlada por placebo (el paciente cree que se le está ofreciendo el alérgeno, pero no hay ninguno en la prueba).

Se trata de colocar la sustancia sospechosa en una cápsula o esconderla en un alimento que se le da al paciente. Una vez que el aditivo infractor ha sido identificado, debe ser excluido permanentemente de la dieta del paciente.

Si el médico sospecha una alergia, se realiza una prueba cutánea.

«Se coloca un extracto del alimento en la piel y se observa que produce reacciones de picor e hinchazón.

Se recomienda confirmar el diagnóstico mediante un análisis de sangre para detectar anticuerpos específicos (IgE) contra la alergia», dice el profesor Leynadier, jefe del centro de alergias del hospital de Tenon (Assistance publique de Paris).

Las personas que sufren de intolerancia o alergia tienen una vida diaria bastante complicada.

No sólo tienen que descifrar los ingredientes contenidos en los alimentos que compran, sino que también deben tener cuidado con lo que comen en los restaurantes o en las casas de los amigos…

E122, E303: cinco familias principales de aditivos

E122, E303… La letra E significa que la sustancia en cuestión ha sido sometida a controles europeos antes de su comercialización. El número de tres dígitos indica su categoría. Los aditivos más comunes pueden clasificarse en cinco familias principales.

Los colorantes (de E100 a E199) hacen que el producto sea más atractivo. Los puedes encontrar en todas partes: el verde del jarabe de menta, el rojo de las fresas Tagada…

Los conservantes (de E200 a E299) se utilizan para mantener los alimentos en el estante por más tiempo. Ralentizan la proliferación del moho. Desempeñan un verdadero papel sanitario al limitar el número de intoxicaciones alimentarias (listeriosis, salmonelosis…).

Los antioxidantes (E300) impiden el oscurecimiento de las frutas, como las manzanas por ejemplo.

Los agentes texturantes (E400) también se llaman emulsionantes, espesantes, gelificantes… Permiten la mezcla homogénea entre moléculas inmiscibles, como el agua y el aceite.

Otros permiten que la mayonesa se mantenga firme durante semanas… Otros mejoran la consistencia de las mermeladas, jaleas o cremas para postres.

Los potenciadores del sabor (E600) realzan el sabor y el olor de los alimentos que, para algunos, serían insípidos sin ellos. Se pueden encontrar en las salsas de soja, pero también en la carne y en los embutidos.

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