Que son los alimentos transgénicos se denominan a menudo, para abreviar, OMG.

Qué son los alimentos transgénicos

Los alimentos transgénicos (o alimentos modificados genéticamente) son alimentos producidos a partir de plantas o animales cuyo ADN ha sido alterado por la ingeniería genética.

Estos organismos modificados genéticamente se denominan a menudo, para abreviar, OMG.alimentos transgénicos

La ingeniería genética es el proceso de manipular los genes de un organismo directamente, por ejemplo, trasplantando ADN de otros organismos.

Es diferente del método convencional de crianza selectiva de plantas y animales para obtener los rasgos deseados. Los alimentos modificados genéticamente han estado en el mercado estadounidense desde 1994, desde la introducción de los tomates “Flavr Savr” que habían sido diseñados para madurar más lentamente.

No hay un solo tipo de organismo genéticamente modificado – la ingeniería genética es una herramienta que puede ser utilizada para una variedad de propósitos.

La mayor parte del maíz y la soja cultivados en los Estados Unidos han sido modificados genéticamente para que sean resistentes a los herbicidas, de modo que es más fácil rociar los campos con herbicidas.

Otros cultivos han sido modificados para resistir a las plagas. Pero la ingeniería genética podría ayudar a crear cultivos que puedan sobrevivir a la sequía, o ayudar a producir alimentos más nutritivos.

Existe un amplio consenso científico de que los alimentos genéticamente modificados que se encuentran actualmente en el mercado no representan un riesgo para la salud mayor que los alimentos comunes.

Aún así, los alimentos transgénicos son controvertidos. Los opositores sostienen que los cultivos modificados genéticamente pueden conducir a cosas como el aumento del uso de herbicidas químicos, o citan problemas con el hecho de que los OGM son propiedad de grandes empresas y están patentados por ellas. Esto ha dado lugar a debates sobre si los OGM deben ser etiquetados o regulados estrictamente.

¿Por qué se producen alimentos transgénicos?

Los alimentos transgénicos se desarrollan y comercializan porque se percibe una cierta ventaja tanto para el productor como para el consumidor de estos alimentos.

Esto se traduce en un producto con un precio más bajo, un mayor beneficio (en términos de durabilidad o valor nutritivo) o ambos.

Inicialmente, los desarrolladores de semillas transgénicas querían que sus productos fueran aceptados por los productores y se han concentrado en innovaciones que aportan beneficios directos a los agricultores (y a la industria alimentaria en general).

Uno de los objetivos del desarrollo de plantas basadas en organismos modificados genéticamente es mejorar la protección de los cultivos.

Los cultivos modificados genéticamente que se comercializan actualmente tienen como objetivo principal aumentar el nivel de protección de los cultivos mediante la introducción de resistencia a las enfermedades de las plantas causadas por insectos o virus o mediante una mayor tolerancia a los herbicidas.

La resistencia a los insectos se consigue incorporando a la planta alimenticia el gen para la producción de toxinas de la bacteria Bacillus thuringiensis (Bt).

Esta toxina se utiliza actualmente como insecticida convencional en la agricultura y es segura para el consumo humano.

Se ha demostrado que los cultivos transgénicos que producen intrínsecamente esta toxina requieren menores cantidades de insecticidas en situaciones específicas, por ejemplo, cuando la presión de las plagas es alta.

La resistencia a los virus se consigue mediante la introducción de un gen procedente de determinados virus que causan enfermedades en las plantas. La resistencia a los virus hace que las plantas sean menos susceptibles a las enfermedades causadas por estos virus, lo que resulta en un mayor rendimiento de los cultivos.

La tolerancia a los herbicidas se logra mediante la introducción de un gen de una bacteria que transmite resistencia a algunos herbicidas. En situaciones en las que la presión de las malas hierbas es alta, el uso de estos cultivos ha dado lugar a una reducción de la cantidad de herbicidas utilizados.

¿Son seguros los alimentos transgénicos?
Diferentes organismos transgénicos incluyen diferentes genes insertados de diferentes maneras. Esto significa que los distintos alimentos MG y su seguridad deben evaluarse caso por caso y que no es posible hacer declaraciones generales sobre la seguridad de todos los alimentos transgénicos.

Los alimentos transgénicos actualmente disponibles en el mercado internacional han superado las evaluaciones de seguridad y no es probable que presenten riesgos para la salud humana. Además, no se ha demostrado ningún efecto en la salud humana como resultado del consumo de tales alimentos por la población en general en los países en los que han sido aprobados. La aplicación continua de las evaluaciones de la inocuidad basadas en los principios del Codex Alimentarius y, cuando proceda, un seguimiento adecuado después de la comercialización, deben constituir la base para garantizar la inocuidad de los alimentos modificados genéticamente.

¿Cómo se regulan a nivel nacional los alimentos transgénicos?

La forma en que los gobiernos han regulado los alimentos transgénicos varía. En algunos países, los alimentos transgénicos aún no están regulados.

Los países que cuentan con legislación en vigor se centran principalmente en la evaluación de los riesgos para la salud de los consumidores.

Los países que tienen disposiciones reglamentarias para los alimentos modificados genéticamente también suelen regular los OMG en general, teniendo en cuenta los riesgos para la salud y el medio ambiente, así como las cuestiones relacionadas con el control y el comercio (como los posibles regímenes de pruebas y etiquetado).

En vista de la dinámica del debate sobre los alimentos modificados genéticamente, es probable que la legislación siga evolucionando.

¿Qué tipo de alimentos transgénicos hay en el mercado internacional?

Los cultivos transgénicos disponibles hoy en día en el mercado internacional han sido diseñados utilizando uno de los tres rasgos básicos: resistencia a los daños causados por los insectos, resistencia a las infecciones virales y tolerancia a ciertos herbicidas. También se han estudiado recientemente cultivos transgénicos con mayor contenido de nutrientes (por ejemplo, la soja con mayor contenido de ácido oleico).

¿Cómo se hace un OGM?

Imaginemos que los investigadores quisieran diseñar genéticamente el maíz para hacerlo resistente a las plagas. He aquí un resumen simplificado de lo que harían:

1) Primero, los científicos necesitan encontrar un organismo que contenga el rasgo que les gustaría que su maíz tuviera. En nuestro ejemplo, han identificado una proteína en la bacteria del suelo Bt que puede matar plagas como el gusano de las raíces, pero que no es dañina para los mamíferos. (Los agricultores han estado rociando sus campos con Bt durante décadas, pero puede desaparecer fácilmente.)

2) Luego extraen el ADN de las bacterias del suelo. Aquí hay una lista de formas de extraer ADN.

3) Ahora, los científicos no quieren todo el genoma bacteriano – sólo quieren el gen específico que controla la producción de la proteína Bt que mata las plagas. Así que utilizan un proceso llamado clonación de genes para aislar y hacer muchas copias del gen Bt.

4) Luego, los científicos pueden querer modificar el gen Bt. Esto se hace en una máquina de laboratorio rompiendo el gen con enzimas y reparando ciertas regiones. Por ejemplo, los científicos podrían querer diseñar el gen Bt para que sólo las hojas verdes del maíz produzcan la proteína que mata a las plagas.

5) El nuevo “transgén” modificado está listo para ser insertado en el ADN del maíz. Hay una variedad de maneras de hacer esto. Un método es usar agrobacterias, un tipo de bacterias que pueden transferir naturalmente el transgén al núcleo de las células de la planta. También está la “pistola de genes”, que esencialmente dispara partículas de oro muy pequeñas recubiertas con copias del transgén en las células de la planta. Este proceso a menudo tiene que repetirse cientos de veces antes de que el transgén se integre con éxito en el ADN del maíz.

6) Si y cuando el gen Bt ha sido insertado con éxito en las células de maíz, y una nueva planta con el rasgo es cultivada a partir de esas células, se hace la ingeniería genética. El nuevo maíz “transgénico” se entrega ahora a los fitomejoradores para que puedan criarlo con otros tipos de maíz de forma más tradicional y seleccionarlo para otros rasgos deseables.

¿Son los cultivos transgénicos buenos o malos para el medio ambiente?

Desafortunadamente no hay una respuesta fácil a esto, ya que a menudo depende de los cultivos y de cómo se utilizan.

En algunos casos, los cultivos transgénicos pueden ayudar a los agricultores a utilizar menos insecticidas químicos. En otros, pueden conducir a un mayor uso de herbicidas o resistencia a los pesticidas. En general, muchos organismos científicos no están convencidos de que los alimentos transgénicos representen una amenaza especial para el medio ambiente, siempre y cuando se utilicen con cuidado.

Esto es lo que el Consejo Nacional de Investigación concluyó en 2010: “Generalmente, los cultivos transgénicos han tenido menos efectos adversos en el medio ambiente que los cultivos no transgénicos producidos convencionalmente.” Pero el informe advierte que “la excesiva dependencia de una sola tecnología combinada con la falta de prácticas agrícolas diversas podría socavar los beneficios económicos y ambientales de estos cultivos transgénicos”.

Algunos cultivos transgénicos permiten menos plaguicidas: En algunos casos, los cultivos transgénicos pueden beneficiar al medio ambiente.

El algodón que está diseñado para ser resistente a las plagas puede permitir a los agricultores usar menos pesticidas químicos. Asimismo, el crecimiento del maíz Bt en los Estados Unidos desde 1996 ha permitido a los agricultores utilizar menos insecticidas en los campos de maíz:

Otros cultivos transgénicos pueden conducir a más herbicidas – con una advertencia: La historia es más oscura para los herbicidas químicos usados en las malezas.

Muchos cultivos como la soja, el maíz, el algodón y la canola están ahora genéticamente diseñados para ser resistentes al Roundup, un herbicida. Esto ha llevado a un claro aumento del uso de herbicidas en los Estados Unidos. Pero hay una advertencia aquí: el herbicida detrás de este aumento, el glifosato, es menos tóxico que algunos de sus predecesores.

Resistencia a las plagas y riesgo de uso excesivo: El Consejo Nacional de Investigación también advirtió contra el uso indebido de la tecnología transgénicos: Los agricultores que plantan cultivos transgénicos resistentes a los herbicidas a menudo utilizan una gama limitada de herbicidas en sus campos, lo que puede dar lugar a “superherbicidas” resistentes a los herbicidas.

De manera similar, hay evidencia de que la siembra excesiva de maíz Bt ha fomentado una nueva raza de insectos resistentes en algunos campos.

Dicho esto, muchos cultivos convencionales también requieren herbicidas, y esas “súper malezas” también pueden aparecer en sitios de cultivos no transgénicos.

Al final, el Consejo Nacional de Investigación no estaba convencido de que los cultivos transgénicos fueran intrínsecamente más arriesgados, siempre y cuando se utilizaran correctamente.

Otros riesgos: También vale la pena enumerar algunas otras preocupaciones ambientales. El declive de la mariposa monarca en América del Norte se ha relacionado con el aumento del uso de la fumigación con herbicidas en cultivos tolerantes a los herbicidas.

También existe el riesgo de que los rasgos genéticamente modificados que aún están en fase de prueba puedan escapar a la naturaleza, como aparentemente ocurrió en mayo de 2013, cuando una cepa nunca aprobada de trigo transgénico llegó a un campo de Oregón.

¿Son necesarios los alimentos modificados genéticamente para alimentar al mundo?

No hay una respuesta fácil a esta pregunta. Los defensores de los alimentos transgénicos señalan que se espera que la población mundial crezca a 9.600 millones para el año 2050, y que los seres humanos necesitarán toda la tecnología de la que puedan disponer para aumentar el rendimiento de los cultivos y alimentar a todos.

Otros, como Jon Foley de la Universidad de Minnesota, han señalado que hay muchas otras maneras de asegurar que haya suficientes alimentos para todos, desde reducir los desechos de alimentos hasta asegurar que los agricultores de los países pobres tengan acceso a fertilizantes y a métodos agrícolas modernos.

Un debate relacionado con esto es si la ingeniería genética ha tenido realmente éxito en el aumento de los rendimientos de los cultivos.

Un estudio de 2010 patrocinado por empresas de biotecnología reveló que la tecnología transgénica permitía a los agricultores cultivar más alimentos en una determinada parcela de tierra al facilitar el control de las malezas.

Pero no todos están de acuerdo. Un informe de 2009 de la Unión de Científicos Preocupados, titulado “Failure to Yield”, argumentaba que la mejora de los métodos convencionales ha sido en gran medida responsable del aumento del rendimiento del maíz y la soja en Estados Unidos, no de la ingeniería genética.

¿Cómo se regulan los alimentos transgénicos?

En los Estados Unidos, los cultivos modificados genéticamente están regulados por tres agencias diferentes. El Departamento de Agricultura regula las pruebas de campo de los cultivos transgénicos para la investigación.

La Agencia de Protección Ambiental regula las plantas con propiedades resistentes a las plagas. Y la Administración de Drogas y Alimentos regula cualquier cultivo transgénico que sea consumido por humanos o animales.

La supervisión de la FDA tiende a llamar más la atención. No existe una ley específica que regule los alimentos genéticamente modificados.

En cambio, en 1997 la agencia creó un proceso voluntario de “consulta” para las empresas que quieren vender nuevos cultivos transgénicos.

Las empresas llevan a cabo una evaluación de seguridad que identifica los nuevos rasgos genéticos y determina si alguno de los nuevos materiales podría ser tóxico o alergénico. Los científicos de la FDA pueden solicitar pruebas y datos adicionales según sea necesario. Hasta la fecha, unos 96 cultivos han pasado por este proceso.

Los críticos tienden a centrarse en el hecho de que esta evaluación de seguridad es voluntaria – no hay leyes que requieran pruebas específicas. Las compañías de biotecnología a menudo replican que no es tan “voluntario” en la práctica.

Terminan realizando un gran número de pruebas y le dan a la FDA todos los datos que la agencia les pide. (Después de todo, la FDA tiene la autoridad para exigir la revisión previa a la comercialización de cualquier sustancia que no sea generalmente reconocida como segura.)

Cabe señalar que la Unión Europea ha aplicado una política reguladora mucho más estricta desde 2003. Allí, todos los alimentos transgénicos deben ser estrictamente evaluados caso por caso antes de ser comercializados.

E incluso después de la aprobación, los países de la UE pueden solicitar la prohibición de ciertos alimentos transgénicos en sus fronteras bajo una cláusula de “salvaguardia”. Como resultado, Europa tiende a tener muchos menos cultivos y alimentos modificados genéticamente.

Una breve historia de la biotecnología alimentaria

4000 a.C. Biotecnología clásica: La ganadería lechera se desarrolla en Oriente Medio; los egipcios utilizan levaduras para hornear pan con levadura y para hacer vino.
2000 a.C. Los egipcios, sumerios y chinos desarrollan técnicas de fermentación, elaboración de cerveza y quesos.
1500 d.C. Las técnicas de cocción ácidas conducen al chucrut y al yogur – dos ejemplos del uso de bacterias benéficas para dar sabor y preservar los alimentos. Los aztecas hacen pasteles con algas espirulinas.
1861 El químico francés Louis Pasteur desarrolla la pasteurización, preservando los alimentos calentándolos para destruir los microbios dañinos.
1879 William James Beal desarrolla el primer maíz híbrido experimental.
1910 El biólogo estadounidense Thomas Hunt Morgan descubre que los genes se encuentran en los cromosomas.
1953 James Watson y Francis Crick describen la doble hélice del ADN
1982 Primer producto de ingeniería genética – la insulina humana producida por Eli Lilly and Company utilizando la bacteria E. coli – está aprobada para su uso por diabéticos.
1986 Primera liberación en el medio ambiente de una planta genéticamente modificada (un tabaco).
1990 Pfizer Inc. introduce la quimosina Chymax y la enzima utilizada en la fabricación de quesos, primer producto de la tecnología de ADN recombinante en el suministro de alimentos de los Estados Unidos. El primer ensayo de campo exitoso de algodón tolerante a herbicidas GM se lleva a cabo en los Estados Unidos.
1993 Después de casi 10 años de revisión científica y controversia política, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) aprueba la versión de rBGH/rBST de Monstanto Co. para aumentar la producción de leche.1994 Calgene, Inc. comercializa el tomate FLAVRSAVR – el primer alimento integral genéticamente modificado en los Estados Unidos.
1996 Herbicida tolera la soja transgénica disponible en EE.UU.
2003 Investigadores japoneses desarrollan un grano de café descafeinado biotecnológico.
2006 Arroz transgénico aprobado para consumo humano en EE.UU.
2007 La U.S.D.A. aprueba la plantación de 11 nuevos cultivos transgénicos farmacéuticos o industriales.

¿Qué alimentos son transgénicos?

Los OGM – organismos modificados genéticamente – han sido el tema de muchas discusiones sobre alimentos. Con tanto hablar de OGMs y alimentos transgénicos, se sorprenderá al saber que actualmente sólo hay ocho cultivos transgénicos disponibles en los Estados Unidos y Canadá.
Maíz (campo y dulce)

La versión transgénica del maíz de campo protege el cultivo contra los gusanos de la raíz del maíz y el barrenador asiático del maíz. Al igual que el maíz transgénico, el maíz dulce transgénico también protege el cultivo contra plagas destructivas.

Soja
La planta de soja transgénica es resistente a las plagas y enfermedades, además de ser tolerante a los herbicidas que son más eficaces, lo que permite un menor uso de herbicidas en general.

Algodón
El algodón modificado genéticamente requiere menos pesticidas y protege contra el gusano del algodón.

Colza
La colza ha sido modificada mediante biotecnología para hacerla tolerante a algunos herbicidas. Esto permite reducir la cantidad de productos químicos necesarios para el control de malezas. La planta modificada también tiene resistencia a plagas y hongos.

Alfalfa
La versión GM de la alfalfa es tolerante a algunos herbicidas, lo que permite reducir la cantidad de productos químicos necesarios para el control de las malezas.

Remolacha azucarera
La remolacha azucarera transgénica tiene una mayor tolerancia a algunos herbicidas, lo que permite reducir la cantidad de productos químicos necesarios para el control de las malas hierbas. Las remolachas azucareras transgénicas también tienen rasgos de resistencia a los virus y a las plagas.

Papaya
La versión transgénica de la papaya hace que la planta sea resistente al virus de la mancha anular del papayo.

Calabaza
La calabaza transgénica tiene rasgos que mejoran la defensa de la planta contra los virus.

Manzana ártica
Desarrollada por Okanagan Specialty Fruits of British Columbia, Canadá, esta nueva fruta fue desarrollada apagando la enzima de las manzanas que las hace dorarse cuando son cortadas, magulladas o mordidas.

La papa innata
Esta papa nueva que resiste el oscurecimiento y tiene menos moretones desagradables y derrochadores ha sido aprobada por el USDA para su siembra comercial.

Salmón Aquabounty
Este nuevo salmón está diseñado genéticamente para alcanzar el tamaño del mercado más rápidamente que el salmón atlántico criado en granjas que no es de origen genético. Está disponible para los consumidores en Canadá.

Resumen y recomendaciones
La OGM es un fenómeno reciente con muchas preguntas sin respuesta. La inserción de genes en otros genomas puede dar lugar a resultados inesperados. Además, los efectos a largo plazo de los cultivos transgénicos son desconocidos y pueden ser graves e irreversibles.

Si la génesis de los OGM fuera realmente un “bien público” en lugar de un beneficio empresarial, la agricultura sostenible podría recurrir a las tecnologías de OGM como ayuda en lugar de como la característica principal.

Para saber si está comiendo un alimento transgénico, utilice el código PLU. (Está impreso en esa pequeña pegatina molesta que siempre tienes que quitar antes de comer frutas y verduras.)

Las etiquetas que empiezan por “9” indican que es orgánico

Las etiquetas que empiezan por “4” o “3” indican convencional

Las etiquetas que comienzan por “8” indican transgénicos

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