Radioterapia : curso, indicaciones y efectos secundarios

Radioterapia

La radioterapia es una técnica que utiliza radiación ionizante, a menudo para tratar el cáncer. Hay varios tipos (externos, los más comunes, estereotácticos, metabólicos, etc.).

¿Cómo funciona? ¿Cuál es el tiempo de recuperación después de la radioterapia? ¿Cuáles son los posibles efectos secundarios? ¿Y las posibilidades de recuperación? 

Radioterapia
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Definición: ¿qué es la radioterapia?

La radioterapia es un tratamiento locorregional para el cáncer. Permite la destrucción de las células cancerígenas mediante radiación o irradiación. «Los rayos bloquean el sistema de proliferación de las células cancerosas, causando su muerte.

Los rayos también tienen un efecto sobre las células de tejido sano en la zona tratada, lo que explica los efectos secundarios de los rayos, explica el Dr. Jean-Baptiste Méric, oncólogo y director del polo de salud pública y atención del Instituto Nacional del Cáncer.

La radioterapia es el tratamiento más utilizado junto con la cirugía para tratar todas las formas de cáncer. Rara vez se usa sola, pero a menudo se utiliza en combinación con la cirugía y la quimioterapia.

El objetivo de la radioterapia es destruir el cáncer en la zona tratada y participar en la remisión total de la enfermedad«.

Tipos de radioterapia: braquiterapia, radioterapia externa, estereotáctica

Radioterapia externa: los rayos son emitidos por una máquina situada cerca del paciente. Pasan a través de la piel para llegar al tumor. Es el más utilizado. Las sesiones duran unos minutos. Se realizan de forma ambulatoria, normalmente una vez al día, 5 días a la semana durante 2 a 5 semanas.

Braquiterapia: se implantan fuentes radioactivas en el cuerpo del paciente y los rayos se dispersan continuamente durante unas horas o unos días. Este tratamiento se lleva a cabo en el hospital en departamentos especializados, equipados con salas que impiden la difusión de la radiación.

Radioterapia estereotáctica: es una forma avanzada de radioterapia externa. Utiliza microhaces para irradiar zonas muy pequeñas y muy específicas con altas dosis para aumentar la eficacia de los rayos y reducir los efectos secundarios. Los médicos lo usan especialmente para los tumores cerebrales.

Radioterapia metabólica: consiste en la ingestión (bebida o cápsula) o la inyección de una sustancia radioactiva que se unirá a las células cancerosas para destruirlas. Esta técnica se utiliza especialmente en los casos de cáncer de tiroides. Se lleva a cabo en el hospital.

Diferencia con la quimioterapia

«La radioterapia, al igual que la cirugía, es un tratamiento local que utiliza radiación dirigida, mientras que la quimioterapia es un método de tratamiento sistémico que consiste en inyectar (por vía intravenosa) o tragar drogas que destruyen las células cancerosas que se propagan por todo el cuerpo«, dice el doctor Méric.

La mayoría de los cánceres pueden ser tratados con radioterapia.

Indicaciones: ¿en qué casos hacerlo?

La mayoría de los cánceres pueden tratarse con radioterapia, a menudo en combinación con quimioterapia o cirugía. Los oncólogos utilizan la radioterapia en diversas situaciones:

solo, con fines curativos, por ejemplo, para el cáncer de próstata

solo o en combinación con quimioterapia, en preparación para la cirugía, para reducir el tamaño del tumor y disminuir el riesgo de recidiva local, por ejemplo antes de la cirugía de cáncer de recto

después de la cirugía para disminuir el riesgo de recurrencia local. «Por ejemplo, después de la cirugía para extirpar un tumor del seno, la radioterapia se aplica a todo el seno, evitando así la necesidad de extirpar todo el seno», dice el oncólogo.

paliativamente (es decir, sin posibilidad de curación) para eliminar las metástasis, por ejemplo, o para limitar los síntomas que causan.

Curso de radioterapia: ¿cómo va?

Durante la identificación, el médico delimita las áreas que necesitarán ser irradiadas después de que se realice una tomografía computarizada, lo que permite la ubicación precisa del tumor que se va a tratar y los órganos cercanos que se van a preservar de la radiación. Esta sesión puede durar de 30 minutos a una hora.

Durante la sesión de tratamiento, que tiene lugar en una sala muy especial, llamada búnker estanco a la radiación, el paciente se acuesta de espaldas, pero la posición puede variar en función de su morfología y de la zona a irradiar.

La máquina de radioterapia está programada para administrar la dosis correcta de radiación necesaria para el tratamiento. Es diferente para cada paciente.

Durante la sesión, el paciente está solo en la habitación, pero siempre en contacto con los manipuladores. No debe moverse durante toda la sesión de radiación. La radiación es invisible e indolora.

Al final de la sesión, el paciente puede irse a casa (en la mayoría de los casos el tratamiento se realiza de forma ambulatoria).

Las posibilidades de curación dependen de la localización del cáncer y de su etapa.

Eficacia y posibilidades de curación

Las posibilidades de curación dependen de la localización del cáncer y de su etapa (gravedad de la enfermedad) en el momento del diagnóstico. Estos varían entre el 4% y el 98% cinco años después del descubrimiento de la enfermedad.

«Se dice que el cáncer de próstata en los hombres y el cáncer de mama en las mujeres tienen un «buen pronóstico», lo que significa que cinco años después del diagnóstico de la enfermedad, casi el 95% de los hombres con cáncer de próstata siguen vivos y el 88% de las mujeres con cáncer de mama», dice el Dr. Méric. Por el contrario, se dice que otros cánceres como el de pulmón o el de páncreas tienen un «mal pronóstico».

Esto significa que cinco años después del diagnóstico, sólo el 17% de las personas con cáncer de pulmón siguen vivas y el 8% por cáncer de páncreas«.

Efectos secundarios

Durante el tratamiento, es posible sentir:

  • Un sarpullido en la piel
  • Una inflamación del esófago (esofagitis)
  • Estreñimiento o diarrea
  • Caída del cabello
  • Pérdida de apetito
  • Náuseas y vómitos
  • Una gran fatiga
  • Perturbaciones del sueño
  • Problemas de fertilidad

Estos efectos desaparecen por sí solos uno o dos meses después de la finalización del tratamiento. Las medidas de estilo de vida saludable pueden ayudar a reducirlo.

No dude en discutirlo con el equipo médico que podrá aconsejarle.

Después, incluso después de que se haya completado el tratamiento, la zona tratada puede seguir siendo dolorosa. Los problemas pulmonares o cardíacos y el cáncer secundario pueden ocurrir en casos raros.

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