Samuel Johnson estuvo plagado de enfermedades toda su vida

Biografía de Samuel Johnson

Los escritos del autor y lexicógrafo inglés (autor o editor de un diccionario) Samuel Johnson expresan un profundo respeto por el pasado combinado con una enérgica independencia mental. A mediados del siglo XVIII en Inglaterra se le llama a menudo la “Edad de Johnson”.

Samuel Johnson nació en Litchfield, Staffordshire, Inglaterra, el 18 de septiembre de 1709, hijo de Michael Johnson y Sarah Ford.Samuel Johnson

Su padre era librero, y Johnson debió gran parte de su educación al hecho de que creció en una librería.

Johnson estuvo plagado de enfermedades toda su vida. De niño sufría de escrófula (una infección de la cara que causa cicatrices), viruela, sordera parcial y ceguera.

Uno de sus primeros recuerdos fue de haber sido llevado a Londres, Inglaterra, donde fue tocado por la reina Ana (1665-1714) (se creía que el toque del gobernante era una cura para la escrófula).

Johnson se educó en la Escuela Secundaria de Litchfield, donde aprendió latín y griego. Más tarde estudió con un ministro en una aldea cercana de la que aprendió una valiosa lección: si uno quiere dominar algún tema, primero debe descubrir sus principios generales, o, como dijo Johnson, “pero agarra el tronco con fuerza, y sacudirás todas las ramas”.

En 1728 y 1729 Johnson pasó catorce meses en Pembroke College, Oxford. Demasiado pobre y avergonzado por su pobreza, Johnson no pudo completar el trabajo por un grado.

Johnson se mantuvo a sí mismo con trabajos de enseñanza después de la muerte de su padre en 1731.

En 1735 se casó con Elizabeth Porter, una viuda veinte años mayor que él. Todavía tratando de encontrar una manera de ganarse la vida, Johnson abrió un internado, que tenía sólo tres alumnos. Uno de ellos fue David Garrick (1717-1779), que con el tiempo se convertiría en un actor famoso.

Haciendo su nombre

En 1737 Johnson fue a Londres a trabajar para Edward Cave, el editor de la revista Gentleman’s Magazine.

El Parlamento no permitió entonces que se informaran sus debates, y Cave publicó una columna titulada “Debates in the Senate of Lilliput” -el nombre se ha tomado del primer libro de los Viajes de Gulliver de Jonathan Swift- para el que Johnson, entre otros, escribió recreaciones de discursos parlamentarios reales.

Johnson también publicó Londres, un poema (1738) y La vanidad de los deseos humanos (1749), dos “imitaciones” del escritor romano Juvenal (c. 60-c.140). En 1749 Johnson completó Irene, una obra de teatro en verso, que fue producida por Garrick y le valió a Johnson 300 libras esterlinas (unos 436 dólares).

A principios de la década de 1750, Johnson, escribiendo a razón de dos ensayos por semana, publicó dos colecciones, The Rambler (1750-52) y The Adventurer (1753-54).

También continuó trabajando en un diccionario de la lengua inglesa, proyecto que había iniciado en 1746 con la ayuda de seis asistentes.

El proyecto se terminó finalmente en 1755. Aunque recibió ayuda de otros, el Diccionario de Johnson es probablemente el trabajo más personal de su tipo que se haya realizado.

Su propia definición de lexicógrafo era la de un “escritor de diccionarios; un esclavo inofensivo”, pero la obra lleva su sello personal: destaca por sus definiciones precisas y por sus ejemplos, que se basan en la lectura de Johnson de doscientos años de literatura inglesa.

Años de éxito y fama

Rasselas de Johnson, Príncipe de Abissinia, una fábula moral (una historia mítica que normalmente enseña una lección sobre la vida) sobre la búsqueda de un joven inocente del secreto de la felicidad, apareció en 1759.

El trabajo fue inmediatamente exitoso; seis ediciones y varias traducciones aparecieron durante la vida de Johnson.

En 1762 Johnson aceptó una pensión anual de 300 libras esterlinas del rey Jorge III (1738-1820).

Un año después conoció a James Boswell (1740-1795), hijo de un juez escocés. Boswell se convirtió en el devoto compañero de Johnson y finalmente escribió la gran biografía de su héroe.

En 1765 Johnson conoció a Henry Thrale, un cervecero adinerado, y en la casa de los Thrales Johnson encontró un escape de la soledad que había experimentado desde la muerte de su esposa en 1752.

En 1765 Johnson publicó una edición en ocho volúmenes de las obras de William Shakespeare (1564-1616).

En 1773 James Boswell persuadió a Johnson para que se uniera a él en una gira por Escocia, y ambos hombres grabaron su viaje -Johnson’s A Journey to the Western Islands of Scotland (1775) y el diario de Boswell.

La última gran obra de Johnson, los diez volúmenes de Prefacios, Biográficos y Críticos, a las Obras de los Poetas Ingleses (mejor conocidos como las Vidas de los Poetas), se completó cuando tenía setenta y dos años.

Se trata de una serie de estudios biográficos y críticos de cincuenta y dos poetas ingleses. Johnson se entristeció en sus últimos años por la muerte de su viejo amigo, el Dr. Robert Levett, por la muerte de Thrale, y por una pelea con la viuda de Thrale, que se había vuelto a casar con lo que a Johnson le parecía una prisa inapropiada.

Johnson murió el 13 de diciembre de 1784, en su casa de Londres, y fue enterrado en la Abadía de Westminster.

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